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» » El eslabón perdido entre el cerebro y el sistema inmunológico

Referencia: Science Daily.com . 1 de junio 2015
“Missing link found between brain, immune system; major disease implications”
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En un descubrimiento impresionante los investigadores de la Universidad de Virginia, en su Facultad de Medicina, han determinado que el cerebro está directamente conectado al sistema inmunológico por vasos que no se sabía que existieran. Sorprende que estos vasos hayan podido escapar a su detección habiendo sido mapeado tan a fondo el sistema linfático de todo el cuerpo; pero el verdadero significado del descubrimiento radica en los efectos que podría tener en el estudio y tratamiento de las enfermedades neurológicas que van desde el autismo, la enfermedad de Alzheimer hasta la esclerosis múltiple.
Mapas del sistema linfático
«En lugar de preguntar, “¿Cómo estudiamos la respuesta inmune del cerebro? ¿Por qué los pacientes con esclerosis múltiple tienen ataques inmunes? Ahora podemos enfocar esto de una manera mecánica, puesto que el cerebro es como cualquier otro tejido conectado al sistema inmune periférico a través de los vasos linfáticos meníngeos», apuntaba Jonathan Kipnis, PhD, profesor en el Departamento de Neurociencias y director del Center for Brain Immunology and Glia (BIG) de UVA. «Cambia completamente la forma en que percibimos la interacción neuro-inmune. Si antes lo percibíamos como algo esotérico que no podía ser estudiado, ahora podemos hacer preguntas mecanicistas.»

"Creemos que cada enfermedad neurológica conlleva un componente inmune a ella, y estos vasos pueden jugar un papel importante", explicó Kipnis. «Es difícil imaginar que estos vasos no estén involucrados en una enfermedad neurológica con un componente inmunológico.»

Nuevo descubrimiento en el cuerpo humano

Kevin Lee, PhD, presidente del Departamento de Neurociencia de UVA, describió así su reacción al descubrimiento por el laboratorio de Kipnis: «La primera vez que estos chicos me mostraron el resultado básico, sólo se me ocurrió decir, “Van a tener que cambiar los libros de texto”. Nunca se había concebido un sistema linfático en el sistema nervioso central, pero resultó muy claro desde la primera observación singular (y se han hecho muchos estudios desde entonces para reforzar el hallazgo) lo que cambiará fundamentalmente la forma de mirar la relación del sistema nervioso central con el sistema inmune.»

Incluso Kipnis se mostró escéptico al principio. "Realmente no creí que hubiesen estructuras en el cuerpo que no conociéramos. Pensé que el cuerpo estaba totalmente mapeado, pensé que estos descubrimientos terminaron en algún lugar allá por la mitad del siglo pasado. Pero al parecer no era así."

Muy bien escondido

El descubrimiento fue posible gracias a la obra de Antoine Louveau, PhD, postdoctoral en el laboratorio de Kipnis. Los vasos se detectaron  después de que Louveau desarrollara un método para montar meninges de ratón --las membranas que recubren el cerebro-- en una sola placa, de modo que pudieran ser examinadas en su conjunto. «Fue bastante fácil, en realidad», comentó. «Tenía truco: Fijamos las meninges dentro de la bóveda del cráneo, para que el tejido estuviese bien sujeto en su condición fisiológica, y luego lo disecamos. Si lo hubiéramos hecho al revés, no habría funcionado.»

Después de darse cuenta de los patrones de los vasos en la distribución de las células inmunes en las placas, probó con los vasos linfáticos, y allí estaban. Lo imposible existía. La voz suave de Louveau recordaba el momento: «Llamé a Jony [Kipnis] para que viniese al microscopio y le dije: “Creo que tenemos algo”.»

En cuanto a cómo se han arreglado los vasos linfáticos del cerebro para escapar del escrutinio durante todo este tiempo, Kipnis lo describió como que estaban "muy bien escondidos" y señaló que siguen a un importante vaso sanguíneo hacia abajo en los senos, un área difícil para tomar imagen. "Es tan cerca del vaso sanguíneo que lo pierdes de vista si no sabes exactamente lo que está buscando."

"Las imágenes en vivo de estos vasos fue crucial para demostrar su función, y no hubiese sido posible sin la colaboración de Tajie Harris", señaló Kipnis. Harris, PhD, es profesor asistente de neurología y miembro del centro de BIG. Kipnis también mencionó las "fenomenales" habilidades quirúrgicas de Igor Smirnov, un investigador asociado al laboratorio de Kipnis, cuyo trabajo fue fundamental para el éxito con las imágenes del estudio.

Alzheimer, autismo, esclerosis múltiple y otras

La presencia inesperada de los vasos linfáticos plantea un enorme número de preguntas que ahora necesitan respuestas, tanto sobre el funcionamiento del cerebro como por las enfermedades que afectan al mismo. Por ejemplo, se tomamos la enfermedad de Alzheimer. "En esta enfermedad, hay acumulaciones de grandes trozos de proteínas en el cerebro", explicaba Kipnis. "Y creemos que se pueden ir acumulando en el cerebro porque no están siendo eliminados eficazmente por estos vasos". Señaló que los vasos se ven diferentes según la edad, por lo que el papel que desempeñan en el envejecimiento es otra vía a explorar. Y hay una enorme variedad de otras enfermedades neurológicas, desde el autismo a la esclerosis múltiple, que deben ser reconsideradas a la luz de la presencia de algo que la ciencia no sabía que existía.

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- Imagen: Mapas del sistema linfático: con edad (izquierda) y actualizado para reflejar el descubrimiento de UVA. Crédito: Universidad de Virginia Health System.
- Fuente: University of Virginia Health System .
- Publicación: Antoine Louveau, Igor Smirnov, Timothy J. Keyes, Jacob D. Eccles, Sherin J. Rouhani, J. David Peske, Noel C. Derecki, David Castle, James W. Mandell, Kevin S. Lee, Tajie H. Harris, Jonathan Kipnis. Structural and functional features of central nervous system lymphatic vessels. Nature, 2015; DOI: 10.1038/nature14432 .
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