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» » El 'top 10' de noticias científicas de Scientific American de 2015

Referencia: Scientific American.com, 23 de diciembre 2015
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Un acuerdo histórico sobre el cambio climático, nuevas vistas del sistema solar, las deficiencias en la seguridad cibernética y el descubrimiento de una nueva especie humana, estos y otros eventos resaltan en la ciencia y la tecnología de 2015, de acuerdo a la selección de los editores de Scientific American. (Han puesto dos noticias 10 en empate por su relevancia)

10. El territorio desconocido del ébola

Ebola. Crédito: CDC Global
El ébola continúa merodeando. Trabajadores de la salud que intentan detener una epidemia masiva a lo largo y ancho de Liberia, Guinea y Sierra Leona, en África occidental, siguieron aprendiendo de esta dura lección en 2015. El virus ha matado a más de 11.300 personas y ha dejado una huella indeleble en el escenario mundial. Pero los casos activos de ébola no son la única preocupación. Luego de estudiar a miles de sobrevivientes de ébola y las personas más cercanas a ellos, los médicos ahora saben que el virus permanece en el cuerpo y en los fluidos sexuales mucho más tiempo de lo que habían sospechado, y representantes de salud pública han hallado evidencia que sugiere que el virus ya ha sido transmitido sexualmente. El virus del ébola —o al menos fragmentos genéticos de este— también puede permanecer en el semen por cerca de nueve meses, algo que genera preguntas sobre cuánto tiempo necesitan los sobrevivientes abstenerse de tener sexo o continuar usando condones.


10. Nuevos hallazgos sobre cómo el sistema inmune impacta el cerebro

Sistema inmune. Crédito: ©iStock
La depresión, el autismo y la enfermedad de Alzheimer son todos trastornos cerebrales dolorosamente prevalentes, pero tienen algo más en común: han sido vinculados a la inflamación en el cerebro. Esta respuesta inmune esencial que nos ayuda a combatir las infecciones a veces resulta contraproducente, cuando se prolonga, la acción puede dañar el tejido y afectar negativamente  nuestro estado de ánimo y las capacidades cognitivas. Piense en la última vez que tuvo un resfriado: ese mal humor y somnolencia puede atribuirse a este efecto.


9. Los drones aparecen en el radar de los reguladores

drones. Cŕedito: ©iStock
En 2015 la Administración de Aviación Federal de Estados Unidos (FAA) decretó formalmente que los pilotos de drones –incluso aquellos que lo hacen como hobby– son aviadores y deben aceptar todos los derechos y responsabilidades que vienen con esa designación. En otras palabras, si una persona compra un avión no tripulado con un peso entre 250 gramos y 25 kilos (incluyendo cámara u otra carga útil), él o ella necesita registrar ante el gobierno ese mini-avión.


8. Un siglo de la relatividad general, la teoría que revolucionó la Física

Portada Scientific American
Este año se cumple el centenario de una de las más famosas y exitosas ideas científicas de todo de tiempo– la teoría general de la relatividad de Albert Einstein–. La teoría, que cambió por completo la noción tradicional de la gravedad y el espacio, reveló que la gravedad no es un tirón sobre la materia, como pensábamos, sino más bien una simple consecuencia del espacio-tiempo deformado. Esta idea revolucionaria deformó el paisaje de la física en sí, y 100 años después, los surcos de la investigación científica todavía están persiguiendo los contornos que creó.


7. Volkswagen sabotea el diesel “limpio”

Volkswagen. Crédito: ©iStock
Uno de los mayores defensores del llamado “diesel limpio” fue el protagonista de una gran derrota  para dicha tecnología en 2015. El fabricante alemán de autos Volkswagen AG admitió haber manipulado los artefactos de control en ciertos modelos de vehículos de motor de diesel para pasar la inspección de emisiones de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA por sus siglas en inglés).


6. Los avances en la ciencia de la conmoción cerebral

Conmoción cerebral
La película Concussion llega a los cines esta semana, coronando un año que ha sido un hervidero de noticias relacionadas con la conmoción cerebral y los avances científicos en torno al tema. Will Smith protagoniza la cinta en el papel del médico que descubrió en 2005 el daño cerebral en los exjugadores de fútbol americano, y no fue hasta este año que la NFL (National Football League) finalmente propuso un acuerdo de $1.000 millones para poner fin a una demanda presentada por los jugadores que acusan a la organización de encubrir los hallazgos científicos. Mientras tanto, los científicos han aumentado la investigación en todos los frentes: prevención, diagnóstico y tratamiento. Muchos de los nuevos hallazgos van en contra de la sabiduría popular, por ejemplo, demasiado "reposo cerebral" podría prolongar la recuperación.


5. Especie humana recién descubierta plantea interrogantes acerca de nuestro pasado

Homo naledi. Crédito: Peter Schmid and William Harcourt-Smith
Wits University
Conforme más fósiles humanos los paleoantropólogos descubren, más rara se vuelve la historia de nuestros orígenes. En septiembre, investigadores dirigidos por Lee Berger, de la Universidad de Witwatersrand en Sudáfrica, dieron a conocer 1.500 especímenes fósiles que representan a por lo menos 15 individuos de una especie humana nueva para la ciencia: Homo naledi. El hallazgo es uno de los mayores conjuntos de fósiles humanos de la historia. Sin embargo, a pesar de la gran cantidad de pruebas de esta última adición a la familia humana, H. naledi ha planteado más preguntas acerca de nuestro pasado de las que ha contestado.


4. Cambio climático récord

Cambio Climático. Crédito: ©iStock
El cambio climático fue una de las historias más calientes del año, literalmente y políticamente hablando. A principios de diciembre, los meteorólogos habían determinado que la temperatura media global en el año 2015 ya estaba destinada a ser la más alta de la historia, por un margen significativo. El calor en curso puede haber ayudado a producir el fenómeno de El Niño más fuerte que el planeta ha experimentado. La temperatura del agua en el Pacífico central fue la más alta jamás medida en asociación con el patrón de circulación atmosférica-océano, lo que altera el clima a lo largo de América del Norte en particular, así como otras partes del mundo. Aunque fuertes condiciones de El Niño en ocasiones pueden amplificar las precipitaciones en California–muy necesaria para la sequía del estado–nuevas investigaciones mostraron que el fenómeno no mejora necesariamente la acumulación de nieve en las montañas de Sierra Nevada, que el estado utiliza para recargar sus aguas subterráneas cada primavera.


3. Gran robo de datos pone de relieve las deficiencias generalizadas de seguridad en el mundo cibernético

Espionaje cibernético. Crédito: ©iStock
Gran parte de lo que usted necesita saber sobre el estado de la seguridad cibernética en el año 2015 se puede extraer del robo de datos masivo de la Oficina de Administración de Personal  (OPM) de EE.UU., que la agencia reveló en junio. El robo de más de 21,5 millones de registros, que se llevó a cabo durante varios meses empezando en marzo del 2014 (o posiblemente antes), despertó las sospechas de que China había declarado la guerra cibernética. Los legisladores estadounidenses rápidamente usaron el incidente para justificar una legislación sobre ciberseguridad defectuosa, incluyendo la Ley de Intercambio de Información de Seguridad Cibernética (CISA). Investigaciones posteriores de las medidas de seguridad cibernética de OPM revelaron que este tipo de políticas y prácticas laxas, endémicas tanto en los sectores público como el privado, permitieron que el robo de datos se convirtiera en un asunto común.


2. La revolución CRISPR toma impulso

crispr. Crédito: ©iStock
Los investigadores cautivados por la última tecnología de edición de genes se detuvieron en 2015 para hacer frente a las cuestiones éticas.

Cuando la idea de una forma más rápida, más sencilla de editar los genes irrumpió en el panorama científico en 2012, los investigadores de todo el mundo estaban dispuestos a comprobarlo por sí mismos. En solo dos años, muchos de ellos habían abandonado sus más viejas y engorrosas técnicas y empezado a utilizar el enfoque CRISPR-Cas9, que permite editar varios genes a la vez. Desde la década de 1980, cuando un nuevo método conocido como PCR fue desarrollado para amplificar enormemente pequeñas cantidades de ADN, no se había visto una nueva tecnología apoderarse de los laboratorios de investigación tan rápidamente.


1. El año de los planetas enanos y nuevas perspectivas en torno a Marte

Rayos X: NASA/CXC/SAO; Óptico: Detlef Hartmann;
Infrarrojo: NASA/JPL-Caltech
Hubo muchas noticias sobre el espacio en 2015, entre las que se incluyen reportes sobre la desaparición cuásares, misteriosos rayos gamma provenientes del centro de la Vía Láctea y prometedoras pistas acerca de un misterioso objeto que orbita alrededor de una estrella distante que podría ser una superestructura alienígena (aunque probablemente no lo sea). Los descubrimientos más emocionantes del año, sin embargo, ocurrieron un poco más cerca de casa, donde las sondas espaciales New Horizons y Dawn encontraron sorpresas increíbles durante los primeros encuentros cercanos que se hayan tenido nunca con los planetas enanos Plutón y Ceres, respectivamente; la misión Rosetta voló en círculos alrededor de un cometa; y la creciente evidencia de que hay agua en Marte, —que no solo fluyó en el Planeta Rojo hace miles de millones de hace años, sino que fluye en su superficie en este preciso momento.

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Más información en  Scientific American.com .

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Editor del blog Pedro Donaire

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