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» » Oxígeno molecular detectado en la Coma de 67P / Churyumov-Gerasimenko

Referencia: Sci-News.com, 29 de octubre 2015
“Molecular Oxygen Detected in Coma of 67P/Churyumov-Gerasimenko”
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Rosetta, el orbitador de la ESA, ha detectado moléculas de oxígeno en la coma del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko.
"No esperábamos detectar oxígeno molecular en el cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko, porque este elemento es muy reactivo químicamente, por lo que fue toda una sorpresa", dijo la profesora Kathrin Altwegg, de la Universidad de Berna, uno de los científicos de la misión Rosetta y co-autora de un artículo en el jounal Nature.


Rosetta ha hecho la primera detección in situ de moléculas de oxígeno desgasificado de un cometa; esta observación sorprendente sugiere que se incorporaron al cometa durante su formación. Esta infografía muestra distintos aspectos de las pruebas reunidas para el estudio. Crédito: ESA / ATG medialab / Rosetta / NavCam / A. Bieler et al. / CC BY-SA IGO 3.0.

El oxígeno es el tercer elemento más abundante del universo, pero la versión más simple molecular del gas, O2, ha demostrado ser sorprendentemente difícil de rastrear.

La composición del gas neutro de las comas de la mayoría de los cometas está dominada por agua, óxido de carbono y dióxido de carbono, que comprende típicamente el 95% de la densidad total del gas. Además, se han encontrado comas de cometas que contienen una rica variedad de otras moléculas, incluyendo compuestos sulfúricos e hidrocarburos complejos.

A pesar de su detección en otros cuerpos helados, como las lunas de Júpiter y Saturno, el oxígeno molecular estaba como desaparecido en el inventario de especies volátiles asociadas con los cometas, hasta ahora.

"Resultó que el O2 es el cuarto gas más común de la atmósfera del cometa, después del agua, monóxido de carbono y el dióxido de carbono", declararon los investigadores.

"También es inesperado, porque no hay muchos ejemplos de la detección de O2 interestelar", añadió la profesora Altwegg. "Por tanto, a pesar de que debió ser incorporado al cometa durante su formación, no resulta tan fácilmente explicado por los modelos actuales de formación del Sistema Solar."

"Nunca habíamos pensado que el oxígeno pudiera sobrevivir durante miles de millones de años sin combinarse con otras sustancias."

Más de 3.000 muestras, recogidas de alrededor del cometa entre septiembre de 2014 y marzo de 2015, fueron analizadas para identificar el O2. Las mediciones de alta resolución permitieron a los científicos distinguir el O2 de otras elementos como el azufre o el metanol.

"Presentamos in situ la medición de O2 en la coma del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko, con abundancias locales que van desde el 1% al 10% respecto al H2O, con un valor medio de 3,8%". indican la profesora Altwegg y co-autores en el estudio.

La cantidad de oxígeno molecular detectado demostró una fuerte relación con la cantidad de agua medida en un momento dado, sugiriendo que su origen en el núcleo y el mecanismo de liberación están relacionados.

Por el contrario, la cantidad de O2 estuvo pobremente correlacionada con el monóxido de carbono y el nitrógeno molecular, pese a tener una volatilidad similar al O2. Además, no se detectó ozono.

"Nuestras observaciones indican que la relación O2 / H2O es isotrópica en la coma y no cambia sistemáticamente con la distancia heliocéntrica", apuntaba el equipo. "Esto sugiere que O2 primordial fue incorporado en el núcleo durante la formación del cometa, lo cual es inesperado, dado los más bajos límites de observaciones sensibles a distancia."

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Publicación: A. Bieler et al. 2015. Abundant molecular oxygen in the coma of comet 67P/Churyumov–Gerasimenko. Nature 526, 678-681; doi: 10.1038/nature15707.

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