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» » La simetría es crucial para la biología: Entrevista a Robert Trivers

Referencia: Aeon Magazine.co , 23 noviembre 2015
“Symmetry is crucial to biology: a Q & A with Robert Trivers ”
por Jill Neimark, y edición de Pam Weintraub
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El biólogo evolutivo Robert Trivers, profesor de antropología y ciencias biológicas en la Universidad de Rutgers, en Nueva Jersey, es uno de los pensadores más influyentes en la evolución actual. Hace cuatro décadas, publicó una serie de documentos que desenredó las complejidades de nuestras relaciones parentales, hijos, amantes y amigos, y sentó las bases de una teoría social darwinista. Su hipótesis sobre el altruismo recíproco explica el por qué ayudamos a otros que no están biológicamente relacionados con nosotros, incluso implicando nuestro propio detrimento temporal. En pocas palabras: esperamos que el otro nos devuelva el favor en un momento posterior.

Bolt en las rondas preliminares de los 100 m en Moscú 2013.
Atribuida a Erik van Leeuwen, en Wikipedia
La ingeniosa concepción de Trivers de los conflictos entre padres e hijos propone que los padres quieren invertir por igual en todos sus hijos (ya que todos están igualmente genéticamente relacionados con el padre), mientras que cada hermano procurará obtener más inversión de sus padres en desventaja de sus hermanos y hermanas. [Estas dos ideas tienen demasiadas excepciones]. También se le ocurrió una nueva explicación de por qué tendemos a engañamos con tanta frecuencia a nosotros mismos: el mentiroso más convincente es aquel que cree sus propias mentiras. En las palabras del científico cognitivo Steven Pinker en la Universidad de Harvard: "No sería demasiado exagerado decir que Trivers ha proporcionado una explicación científica [una explicación sí, lo de científica ya es cuestionable] de la condición humana: las relaciones intrincadamente complicadas e infinitamente fascinantes que nos atan los unos a los otros. El último libro de Trivers, titulado “Wild Life:. Adventures of an Evolutionary Biologist”, se publica este mes. Donde habla de sus dos décadas de investigación sobre la simetría, un fenómeno que parece abarcar toda la naturaleza, desde la física a la biología y del arte y la arquitectura.

Cuando utilizas el término simetría para describir la vida, ¿qué quieres decir?

Trivers: me refiero a las criaturas bilateralmente simétricas, es decir, las criaturas que tienen una línea imaginaria justo por la mitad de la longitud de su cuerpo, que a distancia de esta y a cada lado son simétricos y si acaso idénticos. Del mismo modo, se pueden comparar los elementos de cada lado, digamos, los oídos, y preguntarnos si la longitud y/o la anchura son idénticos.

¿Qué le cautiva de la simetría?

Trivers: Es algo muy simple: es el único rasgo del que todos sabemos cuál es su valor óptimo. Podríamos pensar que sus riñones se ven perfectos, pero no tenemos una medida vigente para saber lo óptimo de un riñón. Así que, no podemos decir que haya conseguido crear el riñón ideal al que su cuerpo estaba apuntaba genéticamente, a pesar de las primeras perturbaciones y tensiones experimentadas durante el desarrollo. Simplemente no lo sabemos. O bien, sabemos que ser más alto es mejor. Tenemos datos sobre esto: el éxito reproductivo de los hombres aumenta con la altura. Pero no alcanza su máximo con el varón más alto. Así que, en realidad, no sabemos cuál es la altura óptima. Mas, cuando se trata de simetría, sabemos que muchísimos organismos de la naturaleza apuntan a una simetría perfecta, y con frecuencia se acercan a ella, y aproximadamente el uno por ciento de humanos adultos.

¿Por qué la simetría provee de tantas ideas a la evolución?

Trivers: Porque es muy consistente, podemos estudiar la simetría para entender mejor la aptitud genética. La desviación de la simetría se produce a causa del estrés durante el desarrollo temprano y la incapacidad genética para compensar el estrés. Una gran cantidad de literatura científica muestra que la simetría bilateral tiende a estar correlacionada positivamente con la salud, la fuerza física y la velocidad. Es por ello que la simetría y la asimetría están relacionadas con todo, desde una mayor producción de esperma y las velocidades más rápidas en carreras así como con la vulnerabilidad a la esquizofrenia o las enfermedades infecciosas.

¿Cuál es la última investigación de la simetría y la atracción sexual?

Trivers: La elección femenina del macho es sensible a la simetría. Si se pintan las patas de pinzones cebra macho bandas de color arbitrario, se obtiene un resultado muy llamativo. Ponemos una banda roja sobre una banda azul en los dos patas de un grupo de machos, frente a otro grupo con una banda roja en una sola pata, y otra azul en la otra pata de otro grupo de aves, y nos encontramos que las hembras pasan el doble de tiempo más cerca de la pájaros cuyas bandas son simétricas. Las hembras optan por sentarse junto a los machos a los que también le dan acceso sexual preferencial. Esto es válido para las docenas de aves, insectos y mamíferos, muchos sin inversión paterna, por lo que la simetría debe ser un índice de la calidad genética. También encontramos lo mismo en humanos. Los humanos prefieren rostros simétricos, y las féminas parecen un tanto más sensibles a la simetría que los hombres, no es ninguna sorpresa, ya que las mujeres tienden a ser más exigentes en la elección de compañero. Hemos demostrado que la simetría del cuerpo masculino y la fuerza física están relacionadas. Las mujeres prefieren a los hombres que muestren "buenos genes", como indica una alta simetría, así como la capacidad de lucha indica su fuerza física. Cuando miramos hombres heterosexuales, diestros en edades 18 a 42 años, hallamos que la simetría corporal estaba asociada con la fuerza manual. Al final, llegamos a la conclusión de que los hombres simétricos tienden a ser más fuertes, y eso podrían contribuir a su éxito con las mujeres.

En el proyecto Simetría en Jamaica, usted estudió la capacidad de los niños para correr, así como la de los deportistas de élite de Jamaica, que resultan ser los velocistas más rápidos del mundo. ¿Qué aprendiste?

Trivers: Tenemos 20 artículos publicados como resultado de nuestro trabajo en el Proyecto Simetría de Jamaica. Comenzamos en 1996 con 285 niños y niñas jamaicanos rurales con una media de edad de ocho años. Una de las razones de haber elegido la Jamaica rural es que están económicamente desfavorecidos, y como pagamos a todas las familias que reclutamos para el estudio, se obtuvo una tasa de participación extraordinariamente alta. Medimos su simetría de pies a cabeza, incluyéndolo todo, desde la longitud de la oreja a la longitud de los pies, hasta los dientes, y radiografiamos sus manos. Les medimos de nuevo en 2006.

En 2010, medimos su velocidad de sprint y ... ¡ bingo! Las rodillas destacaron. Ahí estaba, era increíble, la sola simetría de rodilla predijo fuertemente la velocidad de sprint. No fueron los tobillos, ni los pies, ni ninguna otra parte del cuerpo. Si tus rodillas eran simétricas cuando tenías ocho años, podrás correr más rápido cuando tengas 22 años. Esto era cierto para hombres y mujeres, e igualmente para 90 y 180 metros de sprints.

Esto fue un hallazgo tan notable que recaudamos más dinero para estudiar a los velocistas de elite en Jamaica. Son los mejores del mundo. Así que nos asociamos con el MVP Atletismo Club en Kingston. Y he aquí que, la misma variable que aislamos en los jamaicanos rurales se mantuvo cierta para los atletas de élite. La simetría de rodillas predijo al mejor de los mejores corredores. Nos fijamos en Shelly-Ann Fraser-Pryce, la actual atleta femenina más rápida del mundo, y sus rodillas eran tan simétricas que no podemos distinguirlas.

¿Hay simetría cerebral?

Trivers: Las dos mitades simétricas de nuestros cerebros están conectadas entre sí por el cuerpo calloso, y el cuerpo calloso de una mujer es relativamente mayor que el del hombre, lo que sugiere que sus dos hemisferios comparten más información. Sabemos por imágenes de resonancia magnética funcional que, cuando el cerebro se ilumina mientras se resuelven problemas lingüísticos o espaciales, las mujeres utilizan sus cerebros de manera más simétrica. Por lo tanto el cerebro de las mujeres es intrínsecamente más simétrico. Como biólogo, considero esto como una ventaja hasta que me demuestre lo contrario. Las simetrías otorgan poderes extra, más allá de simplemente duplicar algo. Piense en sus dos ojos simétricos con sus campos superpuestos de visión, que dan a su cerebro suficiente información para crear la visión tridimensional. Sus dos orejas simétricas permiten a su cerebro localizar la dirección del sonido, algo que ya echo de menos, porque ahora estoy sordo de uno. A menudo me pregunto si los cerebros más simétricos de las mujeres les da el equivalente a una inteligencia social estereofónica y tridimensional.

Así que, ¿la simetría impacta también nuestra inteligencia social?

Trivers: Parece que sí. Demostramos en 2009 que nuestra generosidad depende de nuestra percepción de la simetría del otro. Se utilizó el juego del ultimátum para medir la respuesta a la simetría. En este juego un "proponente" se ofrece para dividir una suma de dinero con un 'respondedor’' que puede aceptar o rechazar la oferta. Si la oferta es aceptada, cada uno recibe dinero; si la rechaza, nadie recibe nada. Se reclutaron 82 mujeres y 106 varones jamaicanos. Cada jugador con un respondedor del sexo opuesto. Ellos se presentaron con una foto para representar al respondedor. En un juego recibieron una foto de una cara simétrica; en el otro una cara asimétrica. Setenta y cuatro personas ofrecieron más dinero cuando pensaban que la foto era atractiva y, de estos, 29 escogieron la foto simétrica. Once personas fueron más benévolos, y citaron la necesidad, no el atractivo, como su motivo, y siempre se lo dieron a la cara más asimétrica.

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- Jill Neimark es una galardonada periodista científica, autora y editora colaboradora, además de articulista en Discover Magazine. Su libro más reciente es “The Hugging Tree” (2015).
-Imagen: Bolt en las rondas preliminares de los 100 m en Moscú 2013. Atribuida a Erik van Leeuwen, en Wikipedia
- Nota: Entre corchetes comentarios del traductor.

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