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» » La singular geología de Plutón

Referencia: Nature.com .
“Pluto’s geology is unlike any other”
por Alexandra Witze, 15 de octubre 2015
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Hallazgos publicado por primera vez de la misión New Horizons de la NASA trazan un terreno tremendamente variable del planeta enano. Tome una pizca de Marte, otra pizca de la luna Japeto de Saturno y otra de la luna Tritón de Neptuno, y la receta producirá algo parecido a Plutón.

La misión New Horizons capturó este primer plano de las vastas llanuras de Plutón conocidas como Sputnik Planum. NASA / JHUAPL / SWRI

Los hallazgos de la misión New Horizons de la NASA se han publicado por primera vez, que voló más allá de Plutón en julio, y confirma que este planeta enano no se parece a ningún otro mundo del Sistema Solar. Su terreno es tremendamente variable, es un loco patrón de retazos y texturas geológicas, una especie de copia y pega de otros planetas y lunas.

"Es como un poco de todo", comenta Carly Howett, miembro del equipo de New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado.

Al igual que Marte, Plutón tiene compuestos volátiles del ciclo entre la congelación del suelo y la sublimación a la atmósfera. Igual que Japeto, tiene terrenos yuxtapuestos increíblemente brillantes con zonas oscuras. Y como Tritón, parece tener rayas hechas por el viento que azota su superficie helada.


La actividad geológica de Plutón es impulsada tanto por fugas de calor a partir de elementos radiactivos en su interior --un remanente de su nacimiento hace más de 4 mil millones de años--, y por los compuestos volátiles que revolotean entre su superficie y su atmósfera. Conforme Plutón se aleja del Sol en su órbita elíptica de 248 años, las temperaturas caen en picado y esos compuestos de la atmósfera se congelan y caen sobre la superficie como la escarcha. Cuando se calienta de nuevo, el metano, el nitrógeno, el monóxido de carbono y otros químicos se transforman directamente desde el hielo de la superficie en gases atmosféricos.

Las fotos de alta resolución del New Horizons 'muestran los efectos de este proceso estacional. Las amplias y brillantes llanuras conocidas como Sputnik Planum parecen estar cubiertas por glaciares de nitrógeno que fluyen de manera amorfa y borran rápidamente los cráteres hechos por el choque de asteroides. "La perforación de un agujero en tales manantiales gelatinosos", dice Howett, "sugiere que este hielo es excepcionalmente blando", lo que lo hace único en el Sistema Solar.

Glaciares de nitrógeno fluyen por las planicies conocidas como Sputnik Planum. A la izquierda están las montañas de hielo de agua. NASA / JHUAPL / SWRI
Seguido a su luminoso lado claro del Sputnik Planum, se encuentra la región oscura, lleno de cráteres de aspecto antiguo, la región Cthulhu. Los cráteres pueden tener hasta 4 mil millones de años, de un tiempo cuando los asteroides eran fuertemente bombardeados, allá por los inicios del Sistema Solar, indica William McKinnon, miembro del equipo y astrónomo de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri.

La capa oscura puede contener metano que ha pasado por los procesos químicos de la atmósfera, señala Jeff Moore, astrónomo del Centro de Investigación Ames de la NASA, en Moffett Field, California. Los vientos podría transportarlo hacia el ecuador, donde se asentaría, de igual manera que los vientos que soplan el polvo a través de Marte depositando mares de arena.

Otras áreas de Plutón parecen una mezcolanza de material que no es brillante como Sputnik Planum ni oscura como Cthulhu. "Hay un montón de cosas en Plutón que no se parecen a cualquier otra cosa que hayamos visto", comenta McKinnon. y eso incluye ese terreno de piel de serpiente, que ha podido agudizar sus crestas con el tiempo y el doble proceso de congelación y sublimación del material.

Muchos de los temas generales de los descubrimientos en Plutón ya han sido revelados por New Horizons en comunicados de prensa, pero este estudio publicado en Science, es el primer registro formal de los resultados científicos de la misión, donde se incluyen detalles aparentemente tan mundanos como el tamaño de Plutón, de unos 2.374 kilómetros de diámetro, que otros científicos pueden utilizar para refinar su comprensión de las propiedades, como el flujo de calor en este planeta enano.

Científicos de la misión también descubrieron que Plutón es lo más cercano a la perfección esférica que los instrumentos de New Horizons han podido medir. Esto sugiere que durante su temprano desarrollo, el planeta enano era cálido, blando y suficientemente moldeable capaz de evitar el quedarse bloqueado y deformado.

Aunque gran parte de los datos de New Horizons todavía están siendo enviados por radio, "todo se está uniendo", dice Moore. "Tenemos un mejor conjunto de hipótesis para muchos lugares de Plutón de lo que teníamos hace dos meses."

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Publicación: Nature doi:10.1038/nature.2015.18572

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