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» » El secreto para un cerebro más joven parece estar en ejercitar el cuerpo

Referencia: Eurek Alert.org, 23 octubre 2015
"Active body, active mind:
The secret to a younger brain may lie in exercising your body"
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Es ampliamente reconocido que nuestra condición física se refleja en nuestra aptitud mental, especialmente a medida que envejecemos. ¿Estar en buena forma física afecta al envejecimiento de nuestro cerebro? Los estudios de neuroimagen, donde pueden ser visualizada la actividad de las diferentes partes del cerebro, proporcionan algunas pistas. Sin embargo, ningún estudio ha vinculado directamente la activación cerebral con el rendimiento mental y físico.

patrones de activación cortical relacionados con el test Stroop. crédito Universidad de Tsukuba.
Un nuevo y emocionante estudio publicado en la revista NeuroImage, dirigido por el Dr. Hideaki Soya, de la Universidad de Tsukuba en Japón y sus colegas, muestran por primera vez, la relación directa entre la actividad del cerebro, la función cerebral y la aptitud física en un grupo de personas mayores japoneses. Encontraron que los que estaban más en forma se desempeñaban mejor mentalmente que los menos aptos físicamente, ya que usaban partes de sus cerebros de la misma forma que en su juventud.

A medida que envejecemos, utilizamos diferentes partes de nuestro cerebro en comparación con los más jóvenes. Por ejemplo, cuando jóvenes, utilizamos principalmente el lado izquierdo de la corteza prefrontal (PFC) para las tareas mentales que involucran la memoria a corto plazo, la comprensión del significado de las palabras y la capacidad de reconocer los eventos encontrados previamente, objetos o personas. De mayores, tendemos a usar las partes equivalentes de nuestra PFC en el lado derecho del cerebro para dichas tareas. El PFC se encuentra en la parte frontal del cerebro, justo detrás de la frente. Tiene roles de función ejecutiva, memoria, inteligencia, lenguaje y visión.

Para los recuerdos a largo plazo y el control inhibitorio, los adultos jóvenes prefieren el lado derecho de la PFC, mientras que los adultos mayores dedican tanto el derecho como el izquierdo. De hecho, con el envejecimiento, tendemos a utilizar ambos lados del PFC para las tareas mentales, en lugar de sólo uno. Este fenómeno ha sido acuñado como HAROLD (hemispheric asymmetry reduction in older adults), y refleja la reorganización del cerebro como compensación ante la reducción de la capacidad cerebral y eficiencia debido a la disminución estructural y fisiológica relacionada con la edad.

En el estudio NeuroImage, 60 hombres mayores (edad 64-75 años) fueron sometidos a un test de ejercicios para medir su aptitud aeróbica. Sus aptitudes físicas variaban ampliamente, después se realizó un examen para medir su atención selectiva, la función ejecutiva y tiempo de reacción. Este bien conocido test de Stroop para asociar palabras y colores se desarrolla mostrando unas palabras que significan colores, como el azul, verde, rojo, pero pidiéndoles que nombren el color de las letras en lugar de leer la palabra en sí.

Esto es más difícil de lo que parece. Cuando el color de las letras no coincide con la palabra --azul, rojo, verde-- el cerebro necesita más tiempo para reaccionar. Este tiempo de reacción se utiliza como una medida de la función cerebral. La actividad en la región PFC se midió durante todo el ensayo utilizando una técnica de neuroimagen única, llamada espectroscopia funcional cercano a infrarrojo, o fNIRS. Esta técnica proporciona una medida de la concentración de oxígeno en la sangre en los vasos sanguíneos superficiales, indicativo de la actividad en las capas exteriores del cerebro, usando un conjunto de sondas portátiles en un casco colocado en la cabeza. Las células cerebrales activas requieren de la sangre fresca y oxigenada, que desaloja la sangre desoxigenada de esa región. La fNIRS mide los cambios de color entre el rojo de la sangre oxigenada y la sangre azul desoxigenada, y así, indirectamente, va midiendo la actividad cerebral.

Los resultados de estas pruebas se combinaron y analizados extensa y estadísticamente para explorar las asociaciones entre la aptitud aeróbica, el tiempo de reacción Stroop y la actividad cerebral durante test de Stroop. Tal como se predijo para los adultos mayores, durante la prueba de Stroop ambos lados de la PFC están activos, sin diferencia entre derecho e izquierdo, verificando el fenómeno HAROLD entre este grupo de hombres. En estudios anteriores ya han demostrado que los adultos jóvenes favorecen el lado izquierdo de la PFC para esta tarea.

El análisis de la relación entre la actividad cerebral y el tiempo de reacción Stroop reveló que aquellos hombres que favorecían el lado izquierdo de la PFC mientras realizaban el test de Stroop tenían tiempos de reacción más rápidos. Esto indica que los adultos mayores que usan el lado del cerebro como los más jóvenes desempeñaban mejor el test.

A continuación, se analizó la asociación entre la capacidad aeróbica y el tiempo de reacción Stroop. Los hombres con más aptitud física tenían tiempos de reacción más cortos.

En base a estos hallazgos, los investigadores pudieron predecir correctamente que el aumento de la aptitud aeróbica se asocia con una mayor actividad del lado izquierdo de la PFC. En otras palabras, los hombres con más aptitud física tienden a utilizar el lado cerebral como los más jóvenes, al menos mientras se realizaba el test de Stroop.

Cómo se produce esto? El profesor Soya postula que, "una posible explicación es que el volumen y la integridad de la materia blanca en la parte del cerebro que conecta los dos lados disminuye con la edad. Hay una cierta evidencia que apoya esta hipótesis de que los adultos con más aptitud son capaces de mantener mejor esta sustancia blanca que los menos aptos físicamente, pero se necesitarían más estudios para confirmar dicha hipótesis."

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Fuente: Universidad de Tsukuba

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Editor del blog Pedro Donaire

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