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» » » El oxígeno no es la evidencia definitiva de vida en otros planetas

Referencia: Eurek Alert.org , 10 septiembre 2015
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La atmósfera terrestre contiene oxígeno porque las plantas lo producen de forma continua a través de la fotosíntesis. Esta abundante suministro de oxígeno permite que las formas de vida animales prosperen. Por lo tanto, el oxígeno se pensaba que era un marcador biológico esencial para la vida en planetas extrasolares. Pero ahora, un profesor e investigador Norio Narita, del Centro de Astrobiología del Instituto Nacional de Ciencias Naturales (NINS), que fue fundado en abril de 2015, y el profesor asociado Shigeyuki Masaoka, del Instituto de Ciencia Molecular del NINS, han presentado una novedosa hipótesis según la cual sería posible que esos planetas tuvieran grandes cantidades de oxígeno abiótico (no producido biológicamente).

El oxígeno abiótico puede ser producido a partir del agua en presencia de óxido de titanio y un receptor de electrones bajo luz UV. Nuestro informe sugiere que esta reacción fotocatalítica puede suministrar gran cantidad de oxígeno abiótico en los planetas extrasolares habitables. Crédito National Institutes of Natural Sciences (NINS)

Este estudio es un buen ejemplo de estudios interdisciplinarios que combinan el conocimiento de diferentes campos de la ciencia a fin de promover la astrobiología en la búsqueda de vida en planetas extrasolares. El estudio se publica en Scientific Reports el 10 de septiembre 2015.

Hasta ahora, se pensaba que si un planeta tiene oxígeno, eso debe significar que algún tipo de plantas lo están produciendo a través de la fotosíntesis. Así, por tanto, se asumía en la búsqueda de señales de vida en planetas extrasolares habitables, la presencia de oxígeno en la atmósfera se había considerado como un biomarcador definitivo. Sin embargo, las reacciones químicas no biológicas también pueden afectar las composiciones atmosféricas de los planetas extrasolares. Ahora, el equipo de investigación dirigido por el Dr. Narita ha demostrado que, el oxígeno abiótico, producido por la reacción fotocatalítica del óxido de titanio, también conocido por ser abundante en la superficie de los planetas terrestres, meteorolites, y en las lunas del Sistema Solar, no puede ser descartado.

Para un planeta con un entorno similar al sistema Sol-Tierra, una continua reacción fotocatalítica de óxido de titanio de aproximadamente 0,05% de la superficie del planeta, podría generar la cantidad de oxígeno que se encuentra en la atmósfera actual de la Tierra. Además, el equipo estimó la cantidad de posible producción de oxígeno en planetas habitables alrededor de otros tipos de estrellas anfitrionas con diversas masas y temperaturas. Hallaron que, incluso en el caso de una producción menos eficiente de una estrella de baja temperatura, la reacción fotocatalítica del óxido de titanio sería aproximadamente del 3% de la superficie planetaria, que podría mantener este nivel de oxígeno atmosférico a través de procesos abióticos. En otras palabras, es posible que un planeta extrasolar habitable mantenga una atmósfera con oxígeno similar a la Tierra, incluso sin organismos para llevar a cabo la fotosíntesis.

Según del Dr. Narita, "Si queremos buscar la vida en planetas extrasolares a través de la observación astronómica, necesitamos combinar el conocimiento de diversos campos científicos, y promover que la investigación astrobiológica pueda establecer las señales decisivas de la vida. Aunque el oxígeno siga siendo uno de los posibles biomarcadores, se hace necesario buscar nuevos biomarcadores, aparte del oxígeno, como demuestra el presente resultado."

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Fuente: Astrobiology Center, National Institutes of Natural Sciences
Publicación: “Titania may produce abiotic oxygen atmospheres on habitable exoplanets”. Authors: Norio Narita1,2,3, Takafumi Enomoto3,4, Shigeyuki Masaoka3,4, Nobuhiko Kusakabe2.. Affiliation: 1. Astrobiology Center, 2: National Astronomical Observatory of Japan, 3: SOKENDAI (The Graduate University for Advanced Studies), 4:Institute for Molecular Science. Scientific Reports, 2015 Sep 10.

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