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» » » Cómo esculpió el viento el mayor depósito de polvo de la Tierra

Referencia: Phys.org.news . 1 de septiembre 2015
“How wind sculpted Earth's largest dust deposit”
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La Meseta de Loess en China se formó por la alternancia del viento al depositar o eliminar el polvo durante los últimos 2,6 millones de años, según un nuevo informe geocientífico de la Universidad de Arizona.
El geoscientífico Fulong Cai en la cresta lineal superior de la meseta de Loess de China, mirando a través del valle otras crestas de la meseta. Las altas colinas del fondo están al borde de la meseta. Crédito: Paul Kapp/ University of Arizona Department of Geosciences.

El estudio es el primero en explicar cómo se formó el frontal escarpado de la meseta. El viento sopló el polvo de lo que hoy es el Desierto de Mu Us, dentro de la enorme acumulacion de polvo consolidada conocida como la meseta de Loess, indicó el autor principal Paul Kapp, profesor de geociencias en la UA.

De la misma forma que un soplador de hojas despeja un área, apilando las hojas a lo largo de la orilla, el viento hizo lo mismo con el polvo del Desierto de Mu Us.

"Si el soplador sigue soplando las hojas, éstas se mueven hacia atrás y la apilación se va haciendo más grande", ilustraba Kapp. "Hay un límite entre el área con hojas y sin ellas."

Con más o menos el tamaño del estado de Arizona, la meseta de Loess es la mayor acumulación de polvo de la Tierra. Estos depósitos de polvo soplados por el viento, conocido como "loess", en general crean un buen suelo para uso agrícola y se encuentran en muchas partes del mundo, como en el medio oeste de EE.UU.

El equipo de la UA también descubrió que, al igual que un soplador de hojas mueve un montón de hojas lejos de sí, el viento peina la cara de la meseta con tanta fuerza que la está moviendo lentamente a favor del viento.

"Cuando hay un evento de caída de polvo, tenemos entonces un evento de viento que sopla dicho polvo desde la distancia", decia Kapp. "La meseta no es estática. Se mueve en la dirección de barlovento." Las crestas lineales superiores de la meseta de Loess están esculpidas por el viento.

"La importancia de la erosión eólica que configura el paisaje es generalmente poco apreciada; sin embargo, es más importante lo que se pensaba."

Este mapa muestra la ubicación de la meseta de Loess de China en relación con el desierto de Mu Us, el desierto de Gobi y la ciudad de Beijing. Crédito: Paul Kapp/ University of Arizona Department of Geosciences
Para rastrear la fuente de polvo de la Meseta de Loess, Kapp, Pullen y Cai fueron a los desiertos de China en 2013, durante la principal estación de marzo de tormentas de polvo. Los investigadores quisieron experimentar de primera mano las tormentas de polvo.

Mientras estaban de pie encima de una de las crestas lineales de la meseta durante una tormenta de polvo, tomaron nota de que el viento soplaba paralelo al eje largo de la cresta.

Kapp dijo que cada uno sacó la misma conclusión a la vez: La meseta en sí estaba siendo esculpida por el viento. La meseta no es sólo un sumidero de polvo, también es una fuente de polvo.

"Tienes que vivirlo para ver esa realidad", comentó. "Hay que estar ahí cuando el viento sopla."

De vuelta en la UA, Kapp ejecutó Google Earth para ver las imágenes de satélite de la meseta. Y vio las crestas lineales de pocos kilómetros de largas como en las que él había estado.

Durante una tormenta de viento en la meseta de Loess de China, el geocientífico Fulong Cai, utiliza una bolsa de plástico como una manga de viento para demostrar que el viento sopla paralelo a la arista lineal donde él y Wang Zhao están de pie. Los caminos en esta área se llevan a cabo a lo largo de las crestas. Crédito: Paul Kapp/ University of Arizona Department of Geosciences.
Para aprender más, comenzó el mapeo de las crestas de las imágenes de satélite. "Fui mapeando cosas como un loco durante semanas y semanas, medí la orientación de tres mil cantos de estas imágenes", dijo. Las crestas corrían de noroeste-sureste en la parte norte de la meseta y más de norte a sur en la parte sur.

Para comparar la orientación de las crestas respecto a la orientación de los vientos, Russell pidio hacer un mapa de los patrones de viento de hoy en día sobre el desierto Mu Us y la meseta de Loess.

Este mapa de patrones del viento, especialmente de los vientos de tormenta de polvo en invierno y primavera, coincidía con la orientación de las crestas de la parte superior de la meseta.

"Nunca he visto a nadie mirar la geomorfología relacionada con el viento y relacionada con la climatología a gran escala del desierto de Mu Us y la meseta de Loess," señaló Kapp. "Es un enfoque poco común."

Las ideas del equipo son sin duda aplicables a la formación de otras áreas de depósitos de loess en la Tierra, dijo Kapp, quien agregó: "Pero nada se compara con el tamaño de la meseta de Loess."

Él sigue fascinado por cómo el viento da forma a los planetas. El siguiente paso de Kapp está mirando la capacidad de erosión del viento en otros paisajes en la Tierra y también en Marte.

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Fuente: Universidad de Arizona .
Publicación: "From dust to dust: Quaternary wind erosion of the Mu Us Desert and the Loess Plateau, China," is scheduled for publication in the September issue of the journal Geology and is currently online.
--Kapp's co-authors are UA geoscientists Alex Pullen, Jon Pelletier, Joellen Russell, Paul Goodman and former UA geosciences postdoctoral researcher Fulong Cai, now at the Institute of Tibetan Plateau Research in Beijing. The National Science Foundation funded the research

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Editor del blog Pedro Donaire

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