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» » Los misteriosos planetas llamados Vulcanos

Referencia: Smithsonian.mag.com .
“Planets Formed Close to Their Stars 
Are Named for Vulcan, the Roman God of Fire”
por Marissa Fessenden, 30 de enero 2015

* * * *
El Telescopio espacial Kepler para la búsqueda de planetas de la NASA, nos ha traído muchos mundos alienígenas fascinantes a nuestra imaginación: Una mega-Tierra tan grande que no debería ser rocosa (pero, al parecer, lo,es), planetas diamantinos, mundos acuáticos, además de exoplanetas similares a la Tierra y súper-Tierras más grandes que la Tierra pero más pequeñas que Neptuno, capaces la mayoría de ellos de soportar la vida que todos creemos posible. Es inspirador.

Interpretación artística de un planeta alienígena y su estrella (NASA/X00653 / Reuters / Corbis)
Pero cómo se forman esos planetas similares y las súper-Tierras se desconoce. Los investigadores llaman a estos planetas Vulcanos, y están casi 100 veces más cerca de sus estrellas que nosotros al Sol.

El nombre no viene del universo Star Trek, sino del dios romano Vulcano, que está asociado con incendios, la metalurgia, fraguas y volcanes. Tiene, además, un poco de historia a sus espaldas: un matemático del siglo XIX, Urbain Le Verrier, propuso que un pequeño planeta dentro de la órbita de Mercurio podría explicar las peculiaridades del tránsito en Mercurio --no se mueve alrededor del Sol de la manera prevista que dicen las leyes de Newton--. Le Verrier denominó a dicho objeto propuesto Vulcano, dada su proximidad al Sol. Un astrónomo aficionado creyó ver el tránsito Vulcano. (En realidad no era eso: Einstein explicó más tarde los movimientos inesperados de Mercurio.)

Estos recién descubiertos planetas Vulcano, que se discuten en un nuevo artículo en Astrophysical Journal Letters, son de una clase, no un simple planeta. La jefe científico de la misión Kepler, Natalie Batalha, se ha referido concretamente al menos a uno de ellos, Kepler-10b, como Vulcano. Orbita 23 veces más cerca de su estrella que Mercurio del Sol, este planeta alcanza temperaturas en su superficie tan extremas que el hierro se fundiría. "Uno entero de sus hemisferio es un océano de lava, no de agua", dijo a PBS.

El problema es que estos planetas Vulcano no pueden haberse formado de forma normal. En general, los investigadores piensan que los planetas nacen fuera del disco de escombros que circunda las estrellas jóvenes. Pero los planetas Vulcano requieren de una gran cantidad de material muy cercano a las estrellas de espesor, sus discos masivos y espesos, simplemente, no coinciden con los modelos.

Los investigadores Sourav Chatterjee, de la Universidad Northwestern en Illinois, y Jonathan C. Tan, de la Universidad de Florida, Gainesville, propusieron que los planetas Vulcano provienen de una “Formación de dentro-fuera". Su teoría es que los planetas se formaron en las mismas abrasadoras órbitas cercanas que ahora ocupan, pero que su creación depende de una corriente de guijarros y piedras pequeñas entregadas desde una espiral lejana. Esta teoría sostiene que la mayor parte de la masa de los planetas Vulcano proviene de fuera del disco planetario.

Pensar creativamente acerca de la formación de planetas, según una declaración de prensa, probablemente sea la única manera de que seamos capaces de entender la "diversidad de mundos que ahora están siendo descubiertos por los buscadores de planetas".

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- Imagen: Interpretación artística de un planeta alienígena y su estrella (NASA/X00653 / Reuters / Corbis)

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