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» » » » Las hormigas de fuego viajando por el mundo en barcos del siglo XVI

Referencia: Science Daily.com, 18 de febrero 2015
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Gracias a unas cuantas investigaciones genéticas, los investigadores ahora saben la historia de la invasión de la hormiga tropical de fuego (Solenopsis geminata), las primeras especies de hormigas conocidas que viajaron por mar por todo el globo.

La tierra se cargaba en los galeones españoles que viajaban
a Acapulco, México, Manila, Filipinas, en el siglo XVI.
Esa tierra era necesaria para el lastre de los barcos vacíos,
y probablemente, transportaron a las hormigas de fuego.
Crédito: Julie McMahon
Su estudio, publicado en la revista Molecular Ecology, revela que los galeones españoles del siglo XVI transportaban hormigas de fuego desde Acapulco, México, a través del Pacífico hasta las Filipinas, y de allí a otras partes del mundo. Hoy en día, las especies de hormigas se hallan en casi todas las regiones tropicales, entre ellas, África, América, Australia, India y el sudeste asiático.

"Muchos de estos barcos, sobre todo si iban de un lugar a otro para comerciar, llenarían su lastre con tierra, luego volcarían esa tierra en el nuevo puerto y lo reemplazarían con la nueva carga", explicaba el profesor de entomología de la Universidad de Illinois, y Andrew Suárez, al frente del departamento de biología animal, uno de los autores del estudio. "Se portaban, sin saberlo, un gran número de organismos en la tierra del lastre."

Suárez realizó el estudio con el entomólogo DeWayne Shoemaker, del Departamento de Agricultura de EE.UU., Sara Helms Cahan,  profesora de biología de la Universidad de Vermont, Heather Axen, ex graduado de la UVM (ahora investigador postdoctoral en la Universidad Salve Regina), y ex investigador postdoctoral de la univ. de Illinois, Dietrich Gotzek.

"Las hormigas invasoras son un problema enorme. Una vez que llegan, se establecen en altas densidades en sus nuevos hábitats, con consecuencias muy negativas para la agricultura, las especies nativas y la calidad de vida humana", señaló Helms Cahan. "Su control cuesta millones de dólares al año."

Los investigadores analizaron los genomas de las hormigas de fuego de 192 ubicaciones, observando los patrones de diversidad genética. También analizaron los patrones de comercio de los navíos mercantes españoles que navagaron desde y hacia el Nuevo Mundo a mediados de 1600.

"Si miramos los registros, nos fijamos en la historia, en las antiguas rutas comerciales y en la genética, todo ello pinta un cuadro que conforma una de las primeras invasiones globales, coincidiendo con lo que podría ser el primer patrón del comercio global de los españoles ", afirmó Suárez. "Las hormigas de las áreas introducidas en el Viejo Mundo son genéticamente más similares a las hormigas de suroeste de México, lo que sugiere que su población de origen era de esta región".

Los investigadores pudieron datar esta invasión del viejo mundo de las hormigas alrededor del siglo XVI. En aquella época, los españoles acababan de establecer una ruta comercial regular entre Acapulco y Manila, en Filipinas, no sólo creando la primera ruta comercial a través del Océano Pacífico, sino también un efectivo comercio global.

"Acapulco era un gran lugar de paso para los españoles", apuntaba Suárez. "Desde ahí, los galeones españoles llevaban la plata a Manila, que sirvió como centro para el comercio con China."

La hipótesis de los investigadores es que la población de hormigas original sería de un muy alto nivel de diversidad genética y que, cualesquiera hormigas tomadas de esa población original a un nuevo entorno daría lugar a un subconjunto de la variabilidad inicial.

Y eso es lo que encontraron. "Había un patrón muy claro dónde se halla la mayor diversidad genética en el Nuevo Mundo: donde es nativo, y luego se observan esos escalones de subconjuntos anidados a esa diversidad, a medida que uno se va alejando del Nuevo Mundo hacia el Viejo Mundo," explicó Suarez. Y el patrón de cambios genéticos en el tiempo "siempre se superpone al momento en que se estaba produciendo el comercio español."

"Nuestra investigación pone de relieve la importancia de las rutas comerciales históricas en la creación de las distribuciones actuales de las especies de plagas", subrayó Gotzek, quien se encargó de los análisis genéticos. "También establece la utilidad de usar los datos genéticos para revelar dichos patrones."

"Revelar estos eventos que sucedieron hace mucho tiempo, antes de la edad moderna, es a menudo una tarea difícil", dijo Helms Cahan. "Por suerte para nosotros, resulta que las especies invasoras mantienen sus propios registros de esta historia, codificada en sus genomas."

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- Fuente: Universidad de Illinois en Urbana-Champaign.
- Publicación: Dietrich Gotzek, Heather J. Axen, Andrew V. Suarez, Sara Helms Cahan, DeWayne Shoemaker. Global invasion history of the tropical fire ant: a stowaway on the first global trade routes. Molecular Ecology, 2015; 24 (2): 374 DOI: 10.1111/mec.13040 .
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