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» » » Los 10 principales avances de ciencia en 2014

Referencia: EurekAlert.org .
contacto Natasha Pinol, 18-Dec-2014

La sonda Rosetta ha sido capaz de llevar un robot hasta la superficie de un cometa (67/Churyumov-Gerasimenko) ubicado a 510 millones de kilómetros de la Tierra, más allá de Marte, y sus resultados preliminares, junto con los estudios que proveerá en el futuro cercano, encabezan la lista de los avances científicos más importantes de este año, según la American Association for the Advancement of Science, editores de Science.


Esta lista anual de logros científicos revolucionarios, seleccionada por Science y la organización internacional no lucrativa que la publica, la AAAS, también incluye avances innovadores en medicina, robótica, biología sintética y paleontología, por nombrar algunos.

La lista de los 10 principales avances de 2014 aparece en el ejemplar del 19 de diciembre de la revista junto con un reportaje relacionado y componentes multi-media. Rosetta y su módulo terreno, conocido como Philae, estuvieron en los titulares en noviembre cuando Philae aterrizó en la superficie del cometa que se movía velozmente.

Aún cuando el aterrizaje de Philae fue un poco más difícil de lo esperado, Philae rebotó en la superficie implacable de 67P y llegó a detenerse en un lado, a bastante distancia de su objetivo, pero, no obstante, fue el primer aterrizaje suave en un cometa. Y los datos de estas dos sondas espaciales ya están arrojando nueva luz sobre la formación y evolución de dichos cometas.

"El aterrizaje de Philae fue una hazaña impresionante y capturó la atención del mundo," dijo Tim Appenzeller, editor de noticias de la revista Science. "Pero toda la misión Rosetta es un gran avance. Está aportando a los científicos un asiento de primera fila sobre cómo se calienta, respira y evoluciona un cometa."

Lanzada en marzo, 2004, por la Agencia Espacial Europea (ESA), la nave espacial Rosetta está ahora orbitando el 67P, a veces acercándose hasta a 10 kilómetros de su superficie. Su cámara a bordo puede discriminar entre objetos del cometa separados tan sólo por pocos centímetros, mientras que una serie de espectrómetros conocidos como el Rosetta Orbiter Sensor for Ion and Neutral Analysis (ROSINA), puede tomar muestras de gases del 67P o el delgado halo atmosférico que rodea al cometa.

ROSINA ya ha detectado agua, metano e hidrógeno, además de otros más raros, como formaldehido y cianuro de hidrógeno. Los hallazgos son importantes dado que los investigadores creen que ciertos cometas podrían haber ayudado a iniciar la vida en la Tierra primitiva mediante la entrega de agua y moléculas orgánicas.

En diciembre, un reporte publicado por el equipo ROSINA reveló una proporción excepcionalmente alta de hidrógeno pesado (deuterio) en comparación con el hidrógeno regular, sugiriendo que cometas como el 67P, que proviene del cinturón de Kuiper, una región más allá de Neptuno, no podrían haber hecho tales entregas de agua.

"Los avances deben lograr dos cosas: resolver un problema con el que la gente ha estado debatiendo durante mucho tiempo o abrir la puerta a una gran cantidad de nueva investigación," dijo Robert Coontz, subeditor de noticias de Science. "En este caso, la mayor parte de realmente buena ciencia está por llegar."

Al continuar observando los chorros de gas y polvo de la cola del 67P, los investigadores podrían eventualmente aprender cómo dichos cometas evolucionan conforme se aproximan al Sol. Luego, en base a esos conocimientos, quizás averiguar cómo se formaron los diversos cometas hace 4.5 mil millones de años.

Las baterías, actualmente agotadas de Philae, podrían recargarse conforme el cometa se acerca al sol, pero aunque no lo hicieran, los directores de la misión ESA han sugerido que el 80% de toda la ciencia provendrá de todos modo de la nave madre, Rosetta. La actividad punta de la nave espacial deberá ocurrir en agosto 2015, dicen, cuando el 67P se sitúe a la mitad entre las órbitas de Tierra y Marte, y tan cerca del sol como pueda llegar.

Además de los nueve finalistas de este año, el equipo de Science también describe áreas en las que hay que poner atención, el hielo del mar Ártico y la inmunoterapia combinada, por ejemplo, así como la respuesta al brote de Ébola de África Occidental, y los resultados de una encuesta por elección de los lectores, en la que el público votó por sus propios avances.

Una vez que se levante el embargo, la lista de descubrimientos del año aparecerá en la revista junto con la noticia relacionada y un podcast en http://www.sciencemag.org/special/btoy2014/ o http://scim.ag/breakthru14. Un video de YouTube también estará disponible en http://youtu.be/3o9rsq3TYQk.


La lista de los otros nueve principales avances científicos de 2014 de la revista aparecen debajo sin ningún orden en particular.

La Transición Dinosaurio-Ave: Este año, una serie de artículos que compararon los fósiles de aves primitivas y dinosaurios con los pájaros modernos, revelaron cómo ciertos linajes de dinosaurios desarrollaron cuerpos pequeños planos, de peso ligero, permitiéndoles evolucionar hacia varios tipos de aves y sobrevivir a la Extinción del Cretáceo-Paleógeno hace casi 66 millones de años.

Sangre que rejuvenece: Los investigadores demostraron que la sangre de un ratón joven, de un factor conocido como GDF11, puede rejuvenecer los músculos y cerebros de los ratones más viejos. Los hallazgos han llevado a un ensayo clínico en el que los pacientes de Alzheimer están recibiendo plasma de donantes jóvenes.

Robots que cooperan: El nuevo software y robots interactivos que, por ejemplo, instruyen enjambres de robots inspirados en las termitas, para construir estructuras simples de pequeño tamaño para formar cuadrados, letras, y otras formas bidimensionales están demostrando que los robots pueden trabajar juntos sin supervisión humana después de todo.

Chips neuromórficos: Imitando la arquitectura de un cerebro humano, los ingenieros informáticos en IBM y otros lugares, han ido extendiendo a gran escala los primeros chips "neuromórficos" este año, que están diseñados para procesar la información de manera que sea más afín para los cerebros vivos.

Células beta: Dos grupos pioneros, dos métodos diferentes, para el cultivo de células que se parecen mucho a las células beta, células productoras de insulina del páncreas, en el laboratorio de este año, dando a los investigadores la oportunidad sin precedentes para estudiar la diabetes.

Arte rupestre en Indonesia: Los investigadores observaron que las huellas de mano y las pinturas de animales en una cueva en Indonesia, que antes se consideraban que tenían 10.000 años, tenían en realidad entre 35.000 y 40.000 años de antigüedad. Los descubrimientos sugieren que los humanos en Asia estaban produciendo arte simbólico ya en los primeras pinturas rupestres europeas.

Manipular la memoria: Con el uso de la optogenética, una técnica que manipula la actividad neuronal con haces de luz, los investigadores mostraron que podían manipular recuerdos específicos en los ratones. Borrar memorias existentes e implantar unos falsos; fueron tan lejos como cambiar el contenido emocional de la memoria del ratón de bueno a malo, y viceversa.

CubeSat: A pesar de haber sido expulsados al espacio hace más de una década, los satélites baratos con lados de tan sólo 10 centímetros cuadrados, llamados CubeSats, realmente despegaron en 2014. Consideradas herramientas educativas para los estudiantes universitarios, estos satélites en miniatura han comenzado a servir para la ciencia real, según los investigadores.

La extensión del alfabeto genético: Los investigadores han diseñado una E. coli que alberga dos nucleótidos adicionales - X e Y - además de lo normal G, T, C y A que componen los bloques estándar de construcción de su ADN. Estas bacterias sintéticas no pueden reproducirse fuera del laboratorio, pero se pueden usar para crear proteínas de diseño con aminoácidos "no naturales".


- Vídeo "Science's Breakthrough of the Year 2014! "
- Fuente:  American Association for the Advancement of Science .
- Imagen: Rosetta. ESA
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