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» » » Aprender un nuevo idioma a cualquier edad ayuda al cerebro

Referencia: LiveScience.com .
por Christopher Wanjek, 2 de junio 2014

Aprender un segundo idioma puede ayudar a mejorar la función cerebral, independientemente de cuando se inicie el aprendizaje, según un nuevo estudio.


Los investigadores encontraron que los adultos jóvenes con dominio de dos idiomas obtuvieron mejores resultados en las pruebas de atención y una mejor concentración que los que hablaban un solo idioma, independientemente de si habían aprendido que la segunda lengua en la infancia, la niñez o la adolescencia.

El estudio aparece en la edición actual de la revista Frontiers de Psicología, dirigida por el Dr. Thomas Bak, profesor de la Facultad de Filosofía  Psicología y Ciencias del Lenguaje en Edimburgo,.

Si el efecto positivo se extienda a personas de edad media que aprenden una lengua o más tarde, no está claro, pero Bak y otros investigadores dijeron que no ven ninguna razón de por qué no, y que es el enfoque de los estudios en curso. "Hemos estado trabajando con adolescentes y jóvenes adultos", dijo Bak. "Y actualmente estamos trabajando con la mediana edad y la jubilación."

El año pasado, Bak y sus colegas, incluyendo al Dr. Suvarna Alladi del Instituto de Nizam de Ciencias Médicas en Hyderabad, India, hallaron que la gente en la India que hablaban más de un idioma desde una edad muy temprana desarrollaron demencia unos cuatro años más tarde de media, en comparación con los que hablaban un solo idioma. Esta correlación inspiró a Bak a investigar los beneficios cognitivos del aprendizaje de un segundo idioma durante la edad adulta.

En el nuevo estudio, los adultos jóvenes bilingües obtuvieron mejores resultados al ignorar los estímulos irrelevantes y centrarse en la información relevante. Una posible razón de esta habilidad es que los mismos procesos de aprendizaje de ambos idiomas alternan entre ellos para entrenar al cerebro a más en sintonía con la información auditiva, explicó Bak .

Esta mejora en lo que se llama la atención auditiva es esencialmente una medida de la concentración, y podría, por ejemplo, permitir a una persona extraer información más relevante de una conferencia, añadió. También señaló que muchos de los medicamentos dirigidos a la minoración de los efectos de la enfermedad de Alzheimer funcionan por el hecho de mejorar este mecanismo de atención.

"Este es un buen estudio que se suma al cuerpo de literatura que trata de averiguar exactamente las condiciones en las que el bilingüismo mejora la función cognitiva", subrayó la doctora Ellen Bialystok, profesora y experta bilingüista en la Universidad de York en Toronto, que no participó en esta investigación.

Bialystok ha añadido que aún queda mucho por comprender de los beneficios específicos del bilingüismo a través de las edades y poblaciones.

Bak señaló que el estudio era pequeño (incluía a 38 monolingües y 60 estudiantes universitarios bilingües); los participantes realizaron pocos ensayos mentales, y los alumnos más antiguos de una segunda lengua tenían sólo 19 años de edad.

El Dr. Ken Paap , de la Universidad Estatal de San Francisco, experto en psicología cognitiva, advirtió acerca de la sobre-interpretación de los nuevos resultados. Dado que las pruebas que el equipo de Bak utiliza no son las medidas típicas de la "función ejecutiva", que es el espectro de la cognición que incluye la memoria, la atención, la resolución de problemas, el razonamiento y demás cosas.

Paap también dijo que algunos estudios sobre las personas bilingües no encontraron tal beneficio cognitivo, por ejemplo, los estudios de las personas que hablan tanto euskera como español, o galés e inglés. Él describió a estas personas como "bilingües ideales" dado que "se encuentran inmersos en una región bilingüe, donde los dos idiomas se adquieren temprano; además que ambos idiomas son adquiridos con altos niveles de competencia, y la mayoría habla las mismas dos lenguas, por lo tanto, existe un cambio frecuente entre las lenguas."

Bialystok, sin embargo, se mantuvo más optimista. "No se me ocurre nada más difícil o más cognitivamente atractivo que tratar de aprender otro idioma", afirmó. El aprendizaje de una segunda lengua a cualquier edad "es una actividad excelente para mantener la función cognitiva."

En un segundo estudio, publicado el 2 de junio en la revista Annals of Neurology, Bak se propuso determinar si los efectos positivos del bilingüismo sobre la cognición en realidad podrían ser al revés, que las personas que tienen mejores funciones cognitivas son más propensos a aprender lenguas extranjeras.

Para ello, Bak aprovechó un estudio de 853 participantes, cuya inteligencia se puso a prueba por primera vez en 1947 y luego repetieron la prueba entre 2008 y 2010. De hecho, se encontró que, las personas bilingües de este grupo se comportaron mejor de lo esperado en las pruebas de inteligencia a una edad avanzada, y mostraron menos deterioro cognitivo relativo en comparación con las personas monolingües.


- Imagen: Manejar idiomas, un desafío interesante.
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