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» » » » Ocho elementos un poco raros, pero útiles

Referencia: LiveScience.com .
Por Marc Lallanilla, 31 de marzo 2014

A menos que seas un auténtico friki de la ciencia, lo más probable es que nunca hayas oído hablar de la existencia de estos ocho elementos. Sin embargo, muchos de ellos forman los cimientos de la vida moderna, desde el europio (un elemento crítico en las pantallas de televisión y ordenadores) hasta el telurio (utilizado en los paneles solares y chips de memoria). He aquí una muestra de estos elementos poco conocidos pero tan importantes que no sabrías vivir sin ellos.

Europio
Crédito: Images of Chemical Elements.
La próxima vez que usted viaje por Europa, tome nota de algún billete de euros. Contienen pequeñas cantidades de europio, un metal plateado, duro, que sirve en la lucha contra la falsificación .

Hay un puñado de lugares en el mundo donde se extrae el mineral que contiene europio, pero las reservas de este raro elemento (número atómico 63) son escasos. Había pocas personas interesadas en él hasta la invención de la televisión.

Los primeros programas de televisión en color apenas si estaban coloreadas: Los azules eran apagados, los amarillos parecían un tanto blanqueados y los blancos eran sucios y grisáceos. ¿La razón? Nadie podría encontrar la manera de reproducir un fuerte y rico color rojo, por lo que los demás colores veían reducido su tono para mantener cierto equilibrio .

Luego, una vez que se descubrió que el europio reproducía un rojo sólido en las pantallas de televisión (y más tarde en el ordenador), la lio por los suministros de europio se puso en marcha. Las minas de China, Rusia y una pequeña mina en California, suministran la mayor parte de europio del mundo.

Argón 
Si usted vive o trabaja en un edificio nuevo o renovado recientemente , es probable que esté a un tiro de piedra de un alijo de argón: Argón (número atómico 18) es de uso frecuente entre los dobles cristales de las ventanas con eficiencia energética, debido a su baja conductividad térmica.

Crédito: Ventanal, vía Shutterstock, Imagen pequeña: Images of Chemical Elements.

El argón es el gas noble más común en la atmósfera de la Tierra, más incluso que el dióxido de carbono. Además de sus usos caseros, las bombillas incandescentes están llenas de argón porque mantiene los filamentos quemándose, el argón tiene numerosos usos industriales, desde el arco de soldadura a la cirugía láser.

Aunque es generalmente seguro, el argón puro es más pesado que el aire, y puede ser letal en áreas donde desplaza al oxígeno. Se utiliza en la producción de aves de corral para asfixiar a las aves, aunque también puede sofocar a personas si se le permite concentrarse en un área cerrada.

Escandio
Crédito: Images of Chemical Elements.
Descubierto la primera vez en 1879, el escandio (número atómico 21) fue nombrado por el químico escandinavo Lars Fredrik Nilson. Aunque es bastante común en la corteza terrestre, este metal plateado no tuvo ninguna utilidad real hasta unos 100 años después de su descubrimiento

Pero en la década de 1970, los metalúrgicos encontraron que las aleaciones de aluminio-escandio eran fuertes y ligeras, por lo que se hizo muy útil en los componentes aeroespaciales. No pasó mucho tiempo antes de que los fabricantes de equipos deportivos comenzaran a usar estas aleaciones en todo, desde los bates de béisbol a los palos de lacrosse.

Berilio
Crédito: Creative Commons | M.M.
En la historia de ciencia ficción de Isaac Asimov "Sucker Bait", los científicos se esfuerzaban por comprender por qué todos los colonos del planeta conocido como Júnior murieron después de instalarse en su superficie. Por último, un renegado amotinada se da cuenta de que los altos niveles de berilio del suelo están causando que los colonos mueran lentamente de beriliosis.

Pero los peligros del berilio no son sólo materia de ficción: Este elemento (número atómico 4) está reconocido como cancerígeno por la Agencia Internacional para la Investigación sobre el Cáncer.

Por otra parte, sin embargo, el berilio es altamente deseable, incluso inestimable. Cuando se combina con pequeñas cantidades de cromo, el berilio tiene un hermoso color verde, como la piedra preciosa conocida comúnmente como la esmeralda .

Crédito: Cosmética, imagen anónima.
Imagen pequeña of Chemical Elements.
Antimonio

Vanidad, tu nombre es antimonio, parafraseando a Shakespeare. Este elemento metálico pesado (número atómico 51) se utiliza hoy en día como ingrediente en los cosméticos, y ha sido así desde los primeros tiempos del antiguo Egipto.

Además, el antimonio se utiliza como retardante flamígero en las ropas de los niños, automóviles, juguetes y aviones. Y si alguna vez vd. ha admirado el cálido resplandor plateado de tazas y vajillas de peltre, eso es gracias al antimonio: El peltre, en su mayor parte, es una combinación de estaño, cobre y antimonio.


Galio

Imagen of Chemical Elements.
Pocos elementos son más raro que el galio, un metal relativamente blando y brillante, es ampliamente utilizado hoy en día en los semiconductores y otros equipos electrónicos, así como en la industria farmacéutica.

Pero en los últimos años, el galio (número atómico 31) era una parte clave de un truco de salón utilizado de los magos, ya que se derrite cuando está tan sólo ligeramente más caliente que la temperatura ambiente. Por lo tanto, las cucharas que se hacen de galio se ven normales, pero cuando se sumerge en una taza de té caliente se disuelven al instante. Incluso, si agarras una cuchara de galio en tu mano demasiado tiempo, se convertirá en un revoltijo amorfo metálico.

Telurio
El Telurio, un metal de color blanco plateado, descubierto en Transilvania, a menudo utilizado en los paneles solares, en los chips de memoria de los ordenadores y en discos ópticos regrabables. Su nombre proviene de la palabra latina para tierra (tellus).

Crédito : Paneles solares, de Shutterstock. Imagen pequeña of Chemical Elements.
El telurio (número atómico 52) es considerado por la mayoría de los expertos como ligeramente tóxico, aunque sea raro encontrar a alguien que haya sufrido un daño grave por el mismo. ¿Cómo saber si alguien ha estado expuesto a altos niveles de telurio? A medida que su cuerpo metaboliza el telurio, su respiración tendrá un olor similar al ajo picante, como corresponde al primer elemento descubierto en la legendaria patria de Drácula.

Disprosio
 
Crédito: Eólica, vía flickr. Imagen pequeña of Chemical Elements.
En lo alto de la lista de elementos raros y valiosos no encontramos el disprosio (número atómico 66), el cual lleva el nombre del antiguo griego dysprositos, que significa muy apropiadamente "difícil de conseguir". Para este material suave y metálico existe una gran demanda debido a los motores eléctricos, especialmente lpara vehículos eléctricos y turbinas de viento. En el Departamento de Energía de EE.UU., el disprosio se ha ganado un lugar en la lista de materiales principales para la economía verde.Crédito: phault, vía flickr


- Marc Lallanilla ha sido escritor científico y editor sobre salud en About.com y productor en ABCNews.com. Escribe en columna independiente en el diario Los Angeles Times y en TheWeek.com.
- Imagen.1.: Elemental. Crédito: Lawrence Livermore National Labs
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