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» » Nuevas especies de plantas en un microcosmos de diversidad biológica

Referencia: ScienceDaily.com , 7 de febrero 2014

Los biólogos que trabajan en las montañas de los Andes de Ecuador han descrito una nueva especie vegetal, un pariente silvestre de la pimienta negra, que es el único hogar de un estimado de 40 a 50 especies de insectos, la mayoría de los cuales son dependen totalmente de esta especie de planta para su supervivencia. Este descubrimiento es parte de un proyecto más amplio centrado en la influencia de los compuestos químicos producidos por las plantas sobre la biodiversidad.

La nueva especie se llama Piper kelleyi, y el estudio fue publicado en la revista de acceso abierto PhytoKeys .

Los compuestos químicos producidos por las plantas son fuente de únicos sabores plantas, aromas y colores de las plantas. Menos apreciado, aunque no menos valioso, es que estos compuestos a menudo tienen importantes propiedades medicinales o tóxicas, y son la forma natural de la planta para resistir herbívoros molestos. La Pimienta Negra y sus parientes silvestres producen una amplia variedad de compuestos químicos, muchos de los cuales se sabe que son biológicamente activos (de hecho, varios compuestos de las nuevas especies son actualmente objeto de estudio, y son prometedores como posibles fármacos contra el cáncer). Estos compuestos son conocidos para disuadir a la mayoría de los herbívoros, pero un cierto grupo de orugas ha sido capaz de superar su toxicidad y, como resultado, muchas especies de este género se alimentan únicamente de esta sola especie de pimienta negra salvaje. Y para hacer las cosas más complejas, cada una de estas orugas tiene típicamente una o varias avispas depredadoras y/o especies de moscas que atacan solamente a esa especie de oruga.

Nuestro equipo de científicos ha realizado cerca de 30.000 observaciones de más de 100 parientes de pimienta negra durante más de 20 años, y las nuevas especies de plantas descritas aquí soportan el mayor número de especies hasta la fecha de orugas especializadas y depredadores registrados, para estas especies de la familia de la pimienta negra. Muchas de estas especies de insectos fueron descubiertos como resultado de nuestras investigaciones y son nuevas para la ciencia ( muchas de ellas siguen aún sin nombre). La Piper kelleyi soporta un estimado de 40 a 50 especies de herbívoros especializados y depredadores, lo que hace que esta especie de planta recién descrita sea, en sí misma, un auténtico centro de biodiversidad. ¿Existen especies de vertebrados que dependan de esta planta? Nadie lo sabe, pero toda la parentela de la pimienta negra suele ser una importante fuente de alimento para los vertebrados, como murciélagos y aves, especializados en sus frutos o que se alimentan de los insectos asociados.

Este hallazgo también tiene consecuencias para la conservación. Las especies de insectos que componen este inusualmente grande conjunto son, en su mayor parte, totalmente dependientes de las nuevas especies de plantas y, si la planta fuera a desaparecer, todas las especies animales asociadas también lo haría.


- Fuente: Pensoft Publishers.
- Publicación: Eric Tepe, Genoveva Rodríguez-Castañeda, Andrea Glassmire, Lee Dyer. Piper kelleyi, a hotspot of ecological interactions and a new species from Ecuador and Peru. PhytoKeys, 2014; 34: 19 DOI: 10.3897/phytokeys.34.6376 .
- Imagen: Piper kelleyi en su hábitat natural (izquierda). El envés de las hojas rosadas (superior derecha) dieron esta especie el apodo de "vientre rosa" entre los miembros del equipo de investigación. Las flores (centro-derecha) y las frutas (abajo derecha) no son muy vistosas, pero los frutos tienen algo de la acritud familiar de pimienta negra. Crédito: E. J. Tepe ; CC -BY 4.0 .
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