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» » » Los microbios perdidos podrían recuperar la capacidad del Amazonas para capturar el carbono


Referencia: The.Conversation.com .
por Jorge Rodrigues, 10 de enero 2014

Por debajo de los frondosos bosques de la Amazonía hay un nivel completamente distinto de diversidad que una nueva investigación dice que puede ser una de las claves para entender la forma de frenar los impactos globales de la deforestación.


La selva amazónica es conocida como uno de los lugares de la Tierra de mayor diversidad. Contiene por lo menos 40.000 especies de plantas, 5.500 especies de animales y 100.000 especies de insectos. Estos han sido una gran fuente de descubrimientos de nuevos medicamentos, con al menos 120 aprobados para su uso. A pesar de su gran diversidad de plantas y animales, su diversidad microbiana es uno de los ecosistemas menos entendidos. Hay unos 100 millones de microorganismos en un solo gramo de suelo forestal, convirtiéndose en el repositorio más grande del mundo de nuevos genes.

Estos microbios son esenciales para el reciclaje de nutrientes. Descomponen la materia orgánica muerta a través de un proceso llamado mineralización, liberando los nutrientes minerales que las plantas absorben a través de sus raíces, permitiendo que el bosque crezca. Conforme los árboles crecen, capturan el dióxido de carbono del aire a través del proceso de la fotosíntesis y, en el Amazonas, este proceso se produce a niveles impresionantes. Debido a su tamaño, el bosque absorbe 15.000 millones de toneladas de CO2 de la atmósfera cada año, eso lo convierte en mayor sumidero terrestre de este gas de efecto invernadero.

Se necesitan grandes cantidades de nitrógeno para conseguir hacer de la Amazonía un sumidero de carbono. En la selva, proviene principalmente de un proceso natural de fijación del nitrógeno realizado por unos microbios llamados diazótrofos. Ellos consiguen romper las moléculas de nitrógeno que son esenciales para todos los seres vivos. Sin embargo, hasta ahora, nadie había visto cómo cambia esta función de los microbios cuando un bosque se convierte en pasto, algo que está sucediendo a un ritmo alarmante en muchas partes de la Amazonia.

En un trabajo publicado en la revista Applied and Environmental Microbiology, descubrimos un sorprendente gran cambio en la composición de la comunidad microbiana cuando las selvas tropicales se convierten en pastos, ya confirmado en anteriores estudios. Esto conlleva a graves consecuencias sobre cómo los nutrientes se reciclan en el nuevo ecosistema.

Cualquier cambio en el ciclo del nitrógeno pueden afectar el ciclo del carbono y a la capacidad de los bosques para secuestrar el dióxido de carbono. El proceso de deforestación está causando una adición de 1,6 mil millones de toneladas de CO2 a la atmósfera al año, un incremento sustancial de los gases de invernadero.

Si bien estos hallazgos refuerzan el daño que la deforestación está teniendo, también ofrecen algo de esperanza.

Nuestro examen reveló que aproximadamente el 50 % de los pastizales abandonados de la Amazonía están pasando a formarse como bosques secundarios. Es un proceso que ocurre principalmente por azar, y cuando sucede las comunidades diazotróficas tienden a volver a una composición similar al del antiguo bosque.

Los resultados implican que todavía hay tiempo para conservar la inmensa diversidad genética de los microbios como fuentes de nuevos antibióticos y absorbentes del dióxido de carbono. Además, con nuestros resultados, podemos empezar a idear nuevos métodos para ayudar a la recuperación de estos perturbados ecosistemas, imaginemos un cóctel de microorganismos añadidos para la restauración de los ecosistemas.

Si hay algo que nuestra investigación deja claro es que, en la Amazonía, los invisibles microbios hacen tanto como los ahora desaparecidos árboles para ayudar a nuestro medio ambiente.


- Imagen: A medida que los árboles se van, también lo hacen los microbios. Jorge Rodrigues.
- Jorge Rodrigues es profesor Adjunto de Biología en la Universidad de Texas en Arlington
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Editor del blog Pedro Donaire

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