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Referencia: LiveScience.com .
Becky Oskin, 2 de agosto 2013

Profundo, oscuro y misterioso, el lago Vostok es uno de los más grandes lagos subglaciales del mundo.


Enterrado bajo más de 3,7 km. de hielo, cerca de la estación de investigación Vostok en la Antártida, el lago se llenó antes de que la Antártida se congelara hace 15 millones de años, según creen los investigadores. La cubierta de hielo durante miles de años, la ausencia de luz y contacto con la atmósfera, han hecho del lago Vostok uno de los ambientes más extremos de la Tierra.

Este lago de agua dulce alberga un ecosistema único de microbios y otras criaturas que evolucionaron en total aislamiento durante cientos de miles de años. Son los llamados "extremófilos", y podrían imitar la vida en otros planetas y lunas, como la helada luna Europa de Júpiter. Sólo el agua de deshielo de la capa de hielo que lo cubre y el drenaje de las vías fluviales subglaciales de la Antártida han tocado el lago una vez se congelara durante el período Mioceno. Esta reposición constante significa que el agua del lago debe ser tan vieja como el hielo que se funde para formarlo, de unos 700.000 a 800.000 años, de acuerdo con los núcleos de hielo extraídos. Pero la verdadera edad del agua del lago realmente es desconocida.

El ADN recuperado de agua del lago congelado en las profundidades de estos glaciares se deslizan sobre el lago sugiriendo una gran variedad de vida puede existir en el lago Vostok, aunque a niveles muy bajos en comparación con otros lagos. A pesar de varios intentos, ningún equipo ha logrado recuperar correctamente muestras prístinas del agua del lago con tales pruebas de vida. Un equipo ruso está analizando muestras de agua recogidas a principios de 2013 en busca de signos de vida microbiana.



En este año, los científicos que exploran el lago subglacial Whillans informan de las primeras evidencias de vida microbiana en el agua recuperada de un lago enterrado en la Antártida. Hay cerca de 380 lagos subglaciales en la Antártida.

No obstante, los investigadores han sondeado las profundidades del lago Vostok con las técnicas de teledetección, como sondeos sísmicos y radar de penetración de hielo. El Lago Vostok es mucho menos profundo en un extremo que en el otro, con los dos cuencas separadas por un risco montañoso. Algunos científicos creen que este risco podría ser una respiradero hidrotermal, similar a las fumarolas negras del fondo del mar que rebosan de gusanos de tubo.

La energía geotérmica, o el calor de la tierra, mantiene la temperatura del agua del lago a menos de 60º C, creen los científicos.

El lago tiene 230 km. de largo, 50 km. de ancho y llega hasta 500 m. de profundidad. Se encuentra cerca del Polo Sur, a corta distancia de la estación de investigación rusa Vostok, en la Antártida oriental. La presencia de este gran lago enterrado fue sugerida por primera vez en la década de 1960, por un geógrafo/piloto ruso que se percató desde el aire de una gran mancha suave del hielo. Los experimentos de radar aerotransportados por investigadores británicos y rusos en 1996 confirmaron el descubrimiento en ese lugar del lago.


- Imagen 1) Sección transversal artística del Lago Vostok, el mayor lago subglacial conocido en la Antártida. Crédito: Nicolle Rager-Fuller / NSF
- Imagen 2) El Lago subglacial Vostok se encuentra 4.000 metros por debajo de la estación de Vostok, en la Antártida oriental. Crédito: Programa Antártico de los EE.UU.
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