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» » » La precariedad de la química oceánica global

Referencia: Red.Orbit.com, 15 de junio 2013

Los océanos del pasado eran muy diferentes de los que vemos hoy en día. Las temperaturas del océano aumentan debido al calentamiento global, y estos aumentos están dañando las redes tróficas marinas. También se están creando zonas muertas costeras debido a las aportaciones al mar de fertilizantes.


Un equipo internacional de investigadores, dirigido por la Universidad McGill, ha completado el primer estudio global de los cambios que se produjeron durante el ciclo del nitrógeno al final de la última edad de hielo. El ciclo de nitrógeno es un componente crucial de la química de los océanos. Los resultados de este estudio, publicados en Nature Geoscience, confirman que los océanos son buenos a la hora de equilibrar el ciclo del nitrógeno a una escala global. Sin embargo, los resultados también muestran que este acto de equilibrio es un proceso lento que puede durar siglos, o incluso milenios. Esto plantea preocupaciones sobre los efectos de la escala y la velocidad de los cambios en el océano.

"Por primera vez podemos cuantificar cómo respondieron los océanos para frenar el calentamiento climático natural del mundo que surgió en la última edad de hielo", señala el profesor Eric Galbraith, del Departamento de Ciencias Terrestres y Oceánicas de la Universidad McGill. "Y lo que está claro es que hay una fuerte sensibilidad climática hacia el ciclo del nitrógeno del océano."

Los investigadores dicen que el ciclo del nitrógeno es un componente esencial del metabolismo global, comparable a las proteínas en cuanto a lo esenciales para la salud humana. El nitrógeno del océano se mantiene en equilibrio por las bacterias marinas a través de un complicado ciclo que mantiene un océano saludable, igual que las proteínas son transportadas por la sangre y circulan a través del cuerpo. Los organismos microscópicos, en la base de la cadena alimenticia marina, llamado fitoplancton, fijan el nitrógeno en las aguas poco profundas y soleadas del océano. Cuando el fitoplancton muere y se hunde, el nitrógeno se elimina en las oscuras zonas pobres en oxígeno de los océanos profundos, en un proceso que llamamos desnitrificación.

El equipo de investigación recogió el sedimento del fondo oceránico en diferentes zonas del mundo. Las muestras se utilizaron para confirmar que, tal como las capas de hielo comenzaron su fusión y el clima se fue calentando al final de la última edad de hielo, hace unos 18.000 años, el ciclo del nitrógeno marino comenzó a acelerarse. Hará unos 8.000 años, el océano consiguió estabilizarse en su nuevo y más cálido estado, donde el ciclo total de nitrógeno, se recorre más rápido. El equipo no está seguro de cuánto tiempo le llevará adaptarse a que los ecosistemas marinos, dada la espectacular velocidad de cambio en el actual ciclo de nitrógeno oceánico.

"Estamos cambiando el planeta de una forma que ni siquiera somos conscientes", apunta Galbraith. "No se había pensado que la emisión de dióxido de carbono a la atmósfera pudiera cambiar la cantidad de nitrógeno disponible para los peces del océano, pero lo hace, y con claridad. Es importante darse cuenta de que todo esta química está interconectada."


- Fuente: blog April Flowers de redOrbit.com
- Imagen crédito: SergeyIT / Shutterstock
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Editor del blog Pedro Donaire

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