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» » El origen del diagrama pingüino

Referencia: Symmetry.Magazine.org .
por Kelly Izlar, 14 de junio 2013

Hace más de 30 años, dos físicos entraron en un bar y empezaron a jugar a los dardos. En medio de la partida, uno se vuelve hacia el otro y le dice: "Oye, vamos a hacer una apuesta. Si pierdes este juego, tendrás que utilizar la palabra 'pingüino' en tu próximo documento de investigación."
Jhon Ellis, por Claudia Marcelloni, CERN
Esto puede sonar como el comienzo de una broma de mal gusto, pero en realidad es la razón de que, en 1977, un cierto tipo de dibujo en la física de partículas empezara a popularizarse como el "diagrama de pingüino". Los físicos y teóricos del experimento LHCb del CERN contaron esta historia la semana pasada en un Hangout de Google+.

El teórico del CERN, John Ellis, fue el científico que aceptó la apuesta del pingüino, y por lo visto no jugó su mejor partida de dardos ese día.

En aquel tiempo, Ellis y algunos colegas estaban trabajando en un artículo sobre las propiedades del quark fondo, una partícula fundamental que los científicos habían descubierto recientemente en el Fermilab. Parte de este trabajo implicaba el estudio de la descomposición de las partículas recién descubiertas.

Los físicos representan las rutas de desintegración de las partículas de forma abreviada, haciendo dibujos del tipo diagramas de Feynman. Un diagrama de Feynman es serie de garabatos, líneas, curvas y letras que trazan los procesos cuánticos. Estos diagramas llevan el nombre de su inventor, el teórico y el Premio Nobel Richard Feynman.

Mientras miraba en los diagramas la descomposición de los quark fondo a altas horas de la noche, Ellis descubrió a su pájaro no volador, su pingüino.

Estaba examinando el diagrama de la desintegración de un quark fondo en un extraño quark. Y en medio de la transición del quark donde, sucedió algo alucinante: Las partículas "virtuales" aparecían intermitentes a la existencia sólo por un instante.

Partículas como éstas están por todas partes. Incluso el espacio que llamamos vacío está lleno de ellas. Tales partículas son la razón de ser de los aceleradores como el Gran Colisionador de Hadrones, tan útil en la búsqueda de nuevas partículas.

El LHC le da a los protones energía extra y luego los desintegra. Esta energía extra hace que las partículas que normalmente están presentes sólo de manera virtual, en el vacío, aparezcan a la existencia, pero sólo por una fracción de segundo.

En el diagrama de desintegración del quark fondo, las partículas virtuales aparecen como un bucle y una serie de garabatos. El dibujo final casi se asemeja a un pájaro con una cabeza, un vientre blanco redondo y dos pies.

Honrando la apuesta, Ellis lo llamó "diagrama de pingüino". El nombre se ha mantenido hasta nuestros días.


- Imagen 1) Jhon Ellis, por Claudia Marcelloni, CERN.
- Imagen 2) El diagrma pingüino dibujado originalmente por Jhon Ellis. Wikipedia, subido en 2007 por Quilbert.
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