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» » Ya es hora de entrenar a los átomos para que hagan lo que queremos


Referencia: NewScientist.com .
Entrevista por Celeste Biever,  28 de marzo 2013

Entrevista a Pratibha Gai, profesora de microscopía electrónica en la Universidad de York, Reino Unido. Premiada esta semana con el L'Oréal-UNESCO For Women In Science.

- Los microscopios electrónicos ya pueden tomar imágenes de átomos individuales. ¿Qué más te gustaría ver?

- Los microscopios convencionales de electrones sólo operan en el vacío y, a menudo, sólo a temperatura ambiente. Sin embargo, muchas de las reacciones químicas suceden a temperaturas elevadas, y en forma de gas, por lo que realmente no se pueden usar los microscopios para ver la reacción que está teniendo lugar en su interior. Para entender estos procesos, debemos que ser capaces de mirar directamente.

- ¿Qué decidiste hacer, entonces?

- De repente se me ocurrió, ¿por qué no hacer un agujero en la lente de la imagen, y hacer pasar el gas por allí donde está la muestra? De esa manera no tendría que llevar aparte la máquina, y todo estaría integrado. Pero es realmente difícil, la presión del gas es mil millones de veces mayor en el agujero de 5 mm. que en el resto del experimento.

- ¿Habías calculado el coste de esa perforación?

- Más de un millón de dólares.

- ¿Estabas nerviosa?

- Por eso hice una maqueta, tenía que hacerse un primer modelo. Cuando se terminó, lo probé. Todo el mundo se había ido a una reunión, así que puse el gas, lo calenté y se convirtió en un haz.

Contuve la respiración y miré la pantalla -en tiempo real- y lo vi, por primera vez en el mundo, los átomos funcionando en las reacciones químicas, cambiando su estructura atómica. Fue un momento impresionante, absolutamente emocionante.

- La primera vez que hiciste esto fue 1993. ¿Cómo están cambiando el mundo estas ideas ahora?

- Lo estamos usando para ayudar a convertir las plantas en biocombustibles, especialmente el +biodiesel+. Con el microscopio, vimos que los pequeños defectos de la superficie del catalizador eran muy beneficiosos para la reacción. Esto nos ha permitido mejorar el rendimiento del producto. También hemos estado trabajando con nanopartículas de antibióticos para controlar las infecciones en implantes médicos. Cuando se simula el entorno de la herida, vemos que son increíblemente potentes.

- Así que si usted entiende cómo funcionan los átomos, puede hacer que las reacciones sean más eficientes.

- Es más económico si logramos hacer que los átomos hagan la reacción que queremos en lugar de dejar que ellos hagan lo propio. Se puede ver la energía. En lugar de usar toneladas de material, podríamos usar unos cuantos miles o millones de átomos para hacer el mismo trabajo. Nos ahorraríamos un montón de dinero en términos de materiales.

- ¿Y ha patentado su microscopio pirateado?

- Soy un científico, creo en la investigación científica. Lo hice para estudiar las reacciones químicas. Después de que se publicara, yo quise que estuviera a disposición de otros investigadores. Si lo patentas no puedes publicar todos los detalles. Al publicarlo, podrías ayudar a otras personas y sería bueno también para nosotros a la hora de conseguir subvenciones y financiación para la investigación.

- Algunas personas piensan que la química es aburrida ...

- Oh, no, todo lo contrario, es emocionante.

- Pero usted no comenzó como químico ...

- Cuando salí de la escuela en la India, fui a Cambridge para hacer física. En ese momento, al margen de la microscopía, no estaba interesada en la química. Pero luego me fui a trabajar con un profesor de química de Oxford, que fue en realidad el paso decisivo que terminó por entusiasmarme acerca de la síntesis química. Entonces me di cuenta que podía usar mis conocimientos de microscopía electrónica de Cambridge para entender lo que hice. Fue una combinación tremenda. Llegué a una reunión y me dijeron que nadie había hecho eso antes. Y a menos que hagas algo nuevo -totalmente loco- nadie te va a hacer caso. Especialmente si eres mujer.

- No ha habido muchas mujeres en este campo desde entonces ...

- En Cambridge, yo era la única mujer del grupo. Era un poco desalentador porque al menos en esos días -hace 3 décadas- las ciencias físicas seguían siendo un coto masculino.

- ¿Y cómo lo afrontaste?

- Me aceptaron como científico, pero creo que en el lugar de trabajo tenía que trabajar más duro que un hombre para obtener el reconocimiento. No había modelos a seguir en esos días. Me di cuenta que lo bueno de la ciencia es que si tienes una idea, y obtienes algún resultado, en realidad lo puedes publicar y que nadie necesita saber que eres una mujer.

- ¿Has aprendido algo de estos desafíos?

- Aprendí que debía ser muy buena para competir, y por eso debía trabajar más duro. Eso me llevó a encontrar mi propio nicho. Como líder en este campo, la atención se centra en lo que se está logrando y no en el género. Así que es importante ir a algo nuevo, y si ya hay otras personas en un campo, no tendrás mucho éxito a menos que seas brillante.


- Imagen: L'Oréal-UNESCO For Women in Science.
- Sitio Fundation L'Oréal .
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Editor del blog Pedro Donaire

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