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Referencia: ScientificAmerican.com .
Por Brian Mossop, 30 noviembre 2012

Tras diez años de estar cumpliendo una condena de cadena perpetua, por la violación de Jennifer Thompson, Ronald Cotton salió por fin de la cárcel como un hombre libre. Tuvo que pasar todo ese tiempo hasta que las pruebas de ADN pudieron exonerarle, refutando un caso débilmente construido en base a los relatos de testigos.

Según el nuevo libro de Simon, “In Doubt” (Dudoso), a pesar de los avances de la tecnología forense de ADN, los testimonios de testigos oculares siguen siendo la forma más común de atrapar a los criminales en el sistema angloamericano de justicia. El problema, sin embargo, es que nuestra mente subconsciente, suele distorsionar las evidencias para que coincidan con nuestros prejuicios (sesgos), y terminamos encarcelando a personas inocentes. Simon, un profesor de derecho y psicología en la Universidad del Sur de California, señala que la tasa de falsa convicción, basada en los datos de exoneración de casos de asesinato capital, se estima en cerca de un 5 por ciento, aunque esa cifra tan sólo representa una fracción de aquellos injustamente encarcelados.

El testimonio ocular reduce todo a lo bien que el testigo recuerda el evento. Los estudios han demostrado que la víctima de un delito puede recordar una parte determinada de información de un suceso horrible, como la chaqueta del atacante o un olor extraño, pero no recordará otros detalles. Los investigadores se quedan con un perfil muy débil del autor. En el caso del Cotton, la víctima inicialmente escogió a dos hombres de la alineación, y sólo después de repetidos interrogatorios de los investigadores pudo Thompson decir que Cotton fue su agresor.

La mente humana es también bastante mala en codificar los detalles de un rostro, lo que significa que un testigo ocular puede tener dificultades para identificar a un sospechoso, incluso inmediatamente después de un suceso. Los investigadores han confirmado esta observación, al revelar que los peatones no se dan cuenta de que hablando en una media conversación con un desconocido, y que tras una distracción se ha cambiado al desconocido por otro, sin apercibirse del cambio.

A medida que la investigación avanza, los testigos y las víctimas reviven los acontecimientos emocionales del ataque. En este bucle de la memoria, se van recuperando recuerdos que más tarde se recodifican, lo que ofrece oportunidades para que el sesgo pueda filtrar el relato personal de la víctima. Sorprendentemente, no importa cuántas oportunidades hay para que los recuerdos se transformen a lo largo de un juicio, los testigos siguen considerando que sus recuerdos son inquebrantables. En un estudio, el 90 por ciento de los sujetos declararon que confiaban en los recuerdos de su memoria, cuando en realidad sólo el 60 por ciento de ellos eran exactos. Para solucionar estos problemas, Simon pidió a los investigadores que registraran todas las entrevistas para estandarizar la forma en que interactúan las víctimas, los testigos y los sospechosos. Él recomienda que los jurados sean instruidos acerca del sesgo en la sala de audiencias. Con dicho esfuerzo tendremos más probabilidad de guiar a los participantes hacia una verdad más objetiva.

En su libro “In Doubt”, Simon ofrece una convincente, aunque densa vista general de un sistema judicial viciado y de nuestro imperfecto cerebro. Él respalda cada afirmación con investigación al respecto, lo que hace que sus soluciones se vean como viables. En general, el libro de Simon puede ayudarnos a evitar los escollos mentales y ver la verdad más claramente.


Título: "In Doubt: The Psychology of the Criminal Justice Process" (Dudoso: La psicología del proceso de justicia penal)
Autor: Dan Simon.
Editorial: Harvard University Press, 2012

- Artículo publicado como "MIND Reviews: In Doubt", del original "Faulty Minds".
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Editor del blog Pedro Donaire

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