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» » ¿Un diamante más grande que la Tierra?

Referencia: Reuters.com .
Por Chris Wickham, 11 octubre 2012

Orbitando a una estrella que resulta visible a simple vista, los astrónomos han descubierto un planeta de dos veces el tamaño del nuestro, que en su parte externa está formado mayormente de diamante.

Este planeta rocoso, denominado '55 Cancri e', orbita alrededor de una estrella similar al Sol en la constelación de Cáncer, y se mueve tan rápido que un año dura apenas 18 horas.

Descubierto por un equipo de investigación estadounidense, su radio es dos veces el de la Tierra, con una masa ocho veces mayor. Eso le daría la misma densidad que la Tierra, aunque se calcula que los planetas de diamante previamente observados son mucho más densos. También es increíblemente caliente, con temperaturas en su superficie cercanas a 1.648 grados Celsius.

"La superficie de este planeta está probablemente cubierto de grafito y diamante en lugar de agua y granito", comentaba Nikku Madhusudhan, el investigador de Yale cuyas conclusiones son las que publican en Astrophysical Journal Letters.

El estudio, realizado junto con Olivier Mousis, del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología en Toulouse, Francia, estima que al menos un tercio de la masa del planeta, el equivalente a unas tres veces la masa terrestre, podría estar hecho de diamante.

Los planetas de diamante ya han sido vistos antes, pero es la primera vez que se ha visto uno orbitando una estrella similar al Sol, y que se haya estudiado en detalle.

"Esta es nuestra primera visión de un mundo rocoso con una química fundamentalmente diferente a la Tierra", destacó Madhusudhan, y añadió que el descubrimiento de un planeta rico en carbono significa que lejanos planetas rocosos ya no debiera suponerse que tienen componentes químicos, interiores, atamósferas o biologías, similares a la Tierra.

David Spergel, un astrónomo de la Universidad de Princeton, dijo que es relativamente sencillo resolver la estructura básica y la historia de una estrella, una vez conocida su masa y su edad.

Pero, "los planetas son mucho más complejas. Esta 'super-Tierra rica en diamante' es probablemente, sólo un ejemplo de la riqueza de descubrimientos que nos espera a medida que empecemos a explorar planetas alrededor de las estrellas cercanas."

Bueno, "cerca" es un concepto relativo en astronomía, 55 Cancri e se encuentra a unos 40 años luz de la Tierra.


- Ilustración: concepción artística de 55 Cancri e. Reuters/NASA.
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Editor del blog Pedro Donaire

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