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Referencia: Physics.APS.org .
Autora: Jessica Thomas, 13 septiembre 2012

Si tuviéramos que estimar la masa promedio de una célula humana, es fácil equivocarse o hacerte una idea buscando en Wikipedia, o podríamos hacer un cálculo aproximado sobre algunas suposiciones acerca de la masa y el volumen de una persona (un cilindro) y el tamaño de las células (esferas).

Sin embargo, los investigadores necesitan medidas más precisas de la masa de una célula, para poder detectar los pequeños cambios a medida que crecen o responden a su entorno. En Physical Review Letters, Kevin Phillips y sus colegas, de la Oregon Health & Science University en Portland, informan de una sencilla forma de medir la masa de glóbulos rojos individuales con un microscopio comercial.

Para llegar a esto, Phillips ha desarrollado una técnica llamada tomografía de imagen de campo brillante, que reconstruye el índice de refracción óptico 3D de un objeto microscópico, como puede ser una célula o unas bolas de plástico, y luego convierte esta información en la masa del objeto. El equipo coloca una estrecha abertura en la parte frontal de la fuente de luz del microscopio, para crear una onda unidireccional plana y pasa esta luz a través de un portaobjetos de vidrio que contiene las células rojas de la sangre. Una cámara CCD en el lado opuesto del portaobjetos delimita la intensidad de la luz. Phillips va haciendo una serie de mapas de intensidad, cada uno corresponde con el portaobjetos a diferentes distancias desde el punto focal de la fuente de luz, y en un modelo numérico reconstruye el índice 3D de refracción de las células. Más tarde, utiliza estos valores ya clasificados para relacionar el índice de densidad de masa de los glóbulos rojos (y algunas otras cosas para hallar sus volúmenes), llegando a una masa de aproximadamente 27 picogramos por célula (1 picogramo =10−12 gramos = 0,000.000.000.001 g.).

La medición óptica de la masa de las células es menos destructiva que otros métodos y, según los autores, deberían incorporarse en los laboratorios para el estudio de bacterias, células humanas y muestras de pacientes.


- Imagen: K. G. Phillips et al., Phys. Rev. Lett. (2012)
- Publicación: Measurement of Single Cell Refractive Index, Dry Mass, Volume, and Density Using a Transillumination Microscope. Kevin G. Phillips, Steven L. Jacques, and Owen J. T. McCarty. Phys. Rev. Lett. 109, 118105 (2012)
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