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» » Cerebros grandes, menos descendencia

Referencia: News.ScienceMag.org ,
Autora: Elizabeth Pennisi, 10 de julio 2012

Con grandes cerebros surge una inteligencia grande, al menos eso dice la hipótesis. Pero también puede tener sus desventajas. Los humanos y otros animales, con cerebros grandes en relación con su tamaño corporal, tienden a tener menos intestinos y menos descendencia. Los científicos han debatido durante décadas si ambos fenómenos están relacionados. Ahora, un equipo de investigadores dice que sí lo están, y que los grandes cerebros, de hecho, nos hacen inteligentes. El hallazgo se produce gracias a un experimento inusual del cual informaron en la reunión sobre biología evolutiva de Ottawa, en la que los científicos redujeron y aumentaron el cerebro de los peces guppys durante varias generaciones.

"Esto es un resultado experimental real", dice David Reznick, biólogo evolutivo de la Universidad de California en Riverside, que no estuvo involucrado en el estudio. "Los resultados anteriores eran sólo correlaciones."

Los investigadores comenzaron a reunir pruebas de lo ventajoso que es tener grandes cerebros después que en el siglo XIX, el biólogo Hermon Bumpus examinara los cerebros de los gorriones, algunos de los cuales habían sucumbido en una tormenta de nieve y otros que sobrevivieron. Los supervivientes tenían cerebros relativamente más grandes. Más recientemente, el biólogo evolutivo Alexei Maklakov, de la Universidad Uppsala en Suecia, descubrió algunas evidencias de que las aves canoras que colonizan las ciudades tienden a tener cerebros más grandes, en relación con su tamaño corporal, que las especies que siguen confinadas en el campo. El desafío de la vida urbana requiere cerebros más grandes, según concluyeron él y sus colegas el año pasado en la revista Biology Letters.

Sin embargo, en humanos y en ciertos peces eléctricos, los cerebros más grandes parecen tener alguna desventaja: las pequeñas agallas y menos descendencia. Eso ha llevado a algunos científicos a sugerir que hay limitaciones sobre lo grande que puede llegar a ser el cerebro, dado lo caros que resultan de construir y mantener.

Para comprobar las ventajas y desventajas de tener un cerebro más grande, Alexander Kotrschal, un becario postdoctoral en la Universidad de Uppsala, y sus colegas, criaron dos líneas de guppies. Para cada generación, diseccionaron a los padres y midieron el tamaño relativo de sus cerebros, para decidir qué hijos criar, seleccionaron aquellos con el cerebro más grande y el más pequeño, y así obtuvieron dos líneas. Después de dos generaciones, el equipo documentó una diferencia de hasta un 10% en el tamaño del cerebro entre las dos líneas en las hembras y una diferencia del 8% en los machos.

Los investigadores probaron entonces la inteligencia de los peces tratando de enseñarles a contar. El equipo entrenó a los animales a buscar comida, donde había una tarjeta con dos o cuatro símbolos. "Los peces con mayor cerebro parecían capaces de conseguirlo", informó Kotrschal en la reunión, pero no los peces de pequeño cerebro. "Cuando se manipula experimentalmente el tamaño del cerebro, se obtiene un pescado más inteligente."

Ahora bien, los guppies de cerebros grandes tuvieron un costo. Los peces de cerebro pequeño tuvieron de promedio siete crías en su primera camada, mientras que los peces de gran cerebro tan sólo seis. Y los instestinos de los peces de pequeño cerebro pesaban 5,5 miligramos en comparación con los 4 miligramos de los peces de gran cerebro. "Si se selecciona un rasgo tan complejo como el tamaño del cerebro, se pierden otros rasgos", dice Wesley Warren, biólogo de la Universidad de Washington en St. Louis, que no participó en el estudio.

El que los primates tengan menos descendencia que otros mamíferos, y que los humanos tengan menos aún, puede ser una consecuencia de unos cerebros más grandes, sugirió Kotrschal.


- Imagen: Guppys, en Wikipedia .

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