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» » » » » El deshielo de los glaciares podría liberar ancestrales microbios

Encerrado en las gélidas bóvedas de la Antártida y Groenlandia, un mundo perdido de antiguas criaturas esperan otra oportunidad en la vida. Aunque se piense que es demasiado duro e inhóspito para apoyar a cualquier ser vivo, ahora se sabe que las capas de hielo polares son un depósito gigantesco de vida microbiana, confinada ahí desde hace más tiempo que los humanos modernos recorrieran por vez primera el planeta.

Con la fusión del hielo a un ritmo tan alarmante, la tierra pronto podría ver masas de bacterias y otros microbios, no vistos en la Tierra desde el Pleistoceno Medio, un período previo de un gran cambio climático, hace unos 750.000 años.

John Priscu, ecologista microbiano de la universidad estatal de Montana, ha pasado los últimos 28 veranos australes en la Antártida, estudiando lo que él llama "los errores en la capa de hielo". Ha descubierto bacterias viviendo en núcleos de hielo de 420.000 años de antigüedad, y que siguen siendo capaces de crecer y dividirse.

¿Suponen una amenaza para la salud humana? No es probable, dicen los científicos, porque la mayor parte de los que se han identificado parecen estar relacionados con los del suelo común y las bacterias marinas. Sin embargo, con los gases de efecto invernadero, que atrapan el calor calentando las regiones polares mucho más rápido que el resto del planeta hoy en día, los investigadores tienen muchas otras preguntas acerca de estos organismos.

Los investigadores están tratando de determinar cómo se establece un estado de animación suspendida durante milenios. Los hallazgos podrían señalar el camino para el descubrimiento de vida en otros climas extremos, como planetas y lunas congeladas.

Sin embargo, las preocupaciones más inmediatas asientan aquí en la tierra. Las células y el carbono desechados por el deshielo de los glaciares podría convertirse en enormes moles de materia orgánica, que generarían dióxido de carbono y metano en su descomposición, una fuente potencial importante de emisiones de gases de efecto invernadero, que los climatólogos deben tener en cuenta.

Los científicos ven evidencias de que los microbios se están desarrollando dentro de las capas de hielo, intercambiando ADN y obteniendo nuevas características que les podría permitir apoderarse de otros nichos ecológicos.

A pesar de que estos organismos amantes del frío no parecen poner en peligro la existencia de las criaturas de sangre caliente, con el deshielo se podría estar forzando la salida de estas poblaciones microbianas existentes en el hielo, con consecuencias desconocidas.


- Referencia: ScientificAmerican.com, 16 abril 2012, por Cheryl Katz
- Título original: "Bugs in the Ice Sheet"
- Más información en Scientific American "Melting Glaciers Liberate Ancient Microbes". Artículo que trata con continuidad el mismo tema y con más profundidad.

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Editor del blog Pedro Donaire

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