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» » » Resuelta la controversia entre Darwin y Wallace

Gracias a una generosa donación, el estudio de la Univ. de Singapur ha podido rastrear los registros históricos relacionados y ha reivindicado la figura de Darwin de las acusaciones de falsedad.

Durante las últimas cuatro décadas, Charles Darwin, ha sido acusado de haber mantenido el ensayo de su colega naturalista, Alfred Russel Wallace, durante quince días, lo que le permitió revisar los elementos de su teoría de la evolución, antes de anunciar conjuntamente la teoría de la evolución por la selección natural, en julio de 1858. Recientemente, dos investigadores de la Universidad Nacional de Singapur (NUS), financiados por una donación privada, han reconstruido la ruta que siguió la carta de Wallace a Darwin desde Ternate, y han presentado pruebas de que Wallace envió la carta un mes después de lo que los historiadores creían, por lo tanto es justo compensar a Darwin de las acusaciones en su contra.

El Dr. John van Wyhe, historiador de ciencia y profesor titular de la facultad de Ciencias Biológicas e Historia de NUS, y su colaborador el Dr. Kees Rookmaaker, publicaron su estudio, titulado "A new theory to explain the receipt of Wallace's Ternate Essay by Darwin in 1848", en la revista de biología de la Linnean Society en diciembre de 2011. Este estudio fue financiado por una generosa donación privada al proyecto..

La controversia

El naturalista, Alfred Russel Wallace, pasó ocho años en Singapur y por el sudeste asiático entre 1854 y 1862, descubrió la evolución por selección natural, independientemente de Charles Darwin. Wallace tuvo su momento eureka mientras vivía en la isla de Ternate, en las Molucas (actualmente Indonesia). Él escribió sus ideas en un ensayo que envió a Charles Darwin, en 1858, para que éste se lo pasara al geólogo Charles Lyell. Los acusadores de Darwin afirman que esperó dos semanas para hacerlo, mintiendo acerca de la fecha de recepción de la carta, para tener tiempo de revisar sus propias ideas a la luz de Wallace.

El ensayo de Wallace fue publicado, junto con el ensayo de Darwin, en 1858, y marca la primera publicación de la teoría de la evolución, que a su vez dio lugar a una de las más grandes revoluciones de la historia de la ciencia.

¿Cómo empezó este entuerto?

En 1972, un investigador encontró otra carta de Wallace dirigida a un amigo, llamado Bates, que fue enviada en barco, en marzo de 1858, desde la isla de Ternate, en la actual Indonesia. La carta llevaba el matasellos de Singapur y Londres, lo cual demostraba que llegó a Londres el 3 de junio 1858, dos semanas antes de que Darwin dijera que había recibido el ensayo de Wallace. Así comenzó el rompecabezas ¿cómo podrían dos cartas de Wallace, enviadas desde Ternate en el mismo barco, y viajando por la misma ruta de correo hacia Londres, y que dijera Darwin que la recibió dos semanas más tarde que Bates? Este misterio ha dado lugar a numerosas teorías de conspiración. Por ejemplo, varios autores han afirmado que Darwin se apropió de las ideas del ensayo de Wallace durante el tiempo que mantuvo en secreto la carta. Sin embargo, otras muchas evidencias sugieren que Darwin recibió la carta, cuando él lo dijo.

Y una vez expuesto ¿fue así o no?

"En principio esto parecía imposible de resolver, ya que muchos historiadores lo habían intentado antes. Pero se me ocurrió que, en realidad, no había ninguna evidencia contemporánea de cuándo Wallace envió su ensayo a Darwin, únicamente su recuerdo, mucho más tarde, de que lo envió en el siguiente correo después de haberla escrito en febrero. Esto sugiere que el ensayo fue enviado en marzo de 1858. Pero este recuerdo de años más tarde, me pareció poco fiable como prueba de lo que realmente sucedió en ese momento. La otra evidencia de que Darwin lo recibió el 18 de junio 1858 parecía más probable. Toda su correspondencia cambió drásticamente después de esa fecha, por ejemplo. Dado que la correspondencia era todo lo que realmente tenía, continué adelante, y se me ocurrió rastrear la carta desde la parte de Darwin, en lugar de la de Wallace", según relata el Dr. van Wyhe.

Si Darwin realmente lo hubiera recibido el 18 de junio ¿cómo habría llegado hasta allí? Habría llegado a su casa en el campo, en Londres, un día antes, el día 17.

El Dr. van Wyhe descubrió a continuación que, un barco de vapor arribó a Inglaterra un día antes, el día 16, con el correo de la India y del sudeste asiático. Esto no fue sin duda una coincidencia, la carta de Wallace debió llegar en ese barco. Entonces, tuvo que retrotraerse a lo largo del resto de la jornada de viaje, de los 14.870 kilómetros que lo separaban de Inglaterra, a través del Mediterráneo, por Egipto, hasta Sri Lanka, Penang, Singapur, Yakarta, y así sucesivamente. Su asistente en el Wallace Online project, el Dr. Kees Rookmaaker, que habla holandés, fue de inestimable ayuda, como pudo comprobar con la llegada del barco y los horarios de salida de los periódicos holandeses y su curso por las Indias Orientales Holandesas, entre tanto el Dr. van Wyhe se dedicó a los periódicos ingleses. Aquello se estaba convirtiendo en una apasionante historia de rastreo detectivesco a través de las rutas que seguían los lotes de correo desde Londres hasta el sudeste de Asia.

"Poco a poco, nuestro itinerario de correo nos fue remontando todo el camino de regreso hasta Ternate, y nos quedamos asombrados al descubrir que había una serie ininterrumpida de conexiones de correo hasta Ternate, pero no en marzo, como todos los demás escritores habían asumido, sino ¡en abril de 1858! Mi investigación había esclarecido por qué Wallace envió su correo más tarde de lo que todos asumíamos, aclarando así este enojoso mal entendido de la historia de la ciencia", añadió el Dr. van Wyhe.

"En primer lugar, ahora sabemos que Wallace tuvo respuesta a una primera carta de Darwin, y que llegó a Ternate, en el barco de marzo. Hemos reunido a la colección completa de toda la correspondencia superviviente de Wallace, de Ternate y de las islas cercanas. Ésta revela que él nunca respondió a una carta desde el mismo barco que se lo entregaba. Al parecer, sus estancias eran demasiado cortas. Por lo tanto, esto es una razón más para dudar de que Wallace pudiera haber enviado la famosa carta a Darwin en marzo, como antes se pensaba", agregó Van Wyhe.

El Dr. van Wyhe, actualmente está terminando un nuevo libro sobre Wallace en el sudeste de Asia, que tiene por objeto la revisión radical de la tradicional historia de Wallace y su famoso descubrimiento independiente de la evolución.

Ahora, el Dr. van Wyhe es director de este proyecto de investigación en Singapur, y en el sitio web, Wallace Online, pretende ser la fuente definitiva y confiable de los trabajos de Wallace. Contendrá todos los libros de Wallace y el artículo, así como una colección completa de sus muestras recogidas en el sudeste asiático, y mucho más, con un itinerario revisado de su paradero durante esos años y sus cuadernos de notas, editados por primera vez, según los modernos estándares académicos. El sitio web se pondrá en marcha en 2013, en el centenario de la muerte de Wallace.


- Referencia: AlphaGalileo.org, 8 de marzo 2012
- Fuente: National University of Singapore.
- Imagénes: Alfred Russel Wallace, foto: Wallace Online. Darwin, de Wikipedia

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Editor del blog Pedro Donaire

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