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» » » Más allá de los anticuerpos

Rara vez caemos dos veces en las enfermedades infecciosas, porque el sistema inmune humano produce normalmente células y anticuerpos que "recuerdan" a un virus o bacteria en concreto, permitiendo a nuestros cuerpos luchar contra el invasor con mayor rapidez si vuelven a aparecer. 

En efecto, muchas vacunas confieren su protección mediante la exposición del cuerpo a una parte del microbio y haciendo que las células del sistema inmunitario B produzcan anticuerpos neutralizantes. Pero ahora un nuevo estudio sugiere que, aunque los anticuerpos sean esenciales para prevenir la reinfección, las células B tienen otras formas de defenderse de un ataque inicial por ciertos virus. Esta posibilidad no sólo da un vuelco al conocimiento existente sobre el sistema inmunológico, sino que también puede marcar el comienzo de nuevos tratamientos para enfermedades virales.

Un equipo de inmunólogos dirigido por Matteo Iannacone y Ulrich von Andrian, de la Harvard Medical School (HMS) de Boston lo descubrió con sorpresa en las células B, al centrarse en el virus de la estomatitis vesicular (VSV). El virus, muy popular en los estudios de laboratorio, causa una enfermedad leve en el ganado, pero en los ratones infecta rápidamente el sistema nervioso, por lo que es un buen modelo para las infecciones del cerebro, especialmente de la rabia.

¿Y qué estaban haciendo que las células B para ofrecer tal protección viral? De una investigación anterior, los investigadores sabían que las células B producían un compuesto llamado linfotoxina, que mantiene en equilibrio el número de macrófagos SCS. Para ver si este compuesto juega también un papel en la inmunidad, el equipo probó con ratones sanos con un "señuelo" de linfotoxina de bloqueo y lo infectaron con VSV. Los roedores sucumbieron al virus a pesar de tener tanto células B como anticuerpos. Iannacone y von Andrian sugieren que la interrupción de la señal de linfotoxina en las células B debilitaba la capacidad de los macrófagos SCS para hacer frente al VSV. Concretamente, sin linfotoxina los macrófagos no pueden secretar las sustancias químicas denominadas interferones, los cuales bloquean los nervios cercanos a los ganglios linfáticos portadores del virus dentro del sistema nervioso central. "Las células B son absolutamente fundamentales, pero no porque produzcan anticuerpos. Su contribución parece ser que secreción de la linfotoxina, que asegura que los macrófagos pueden producir interferones, que protegen el sistema nervioso", explica Iannacone.

El Inmunólogo Marc Jenkins, de la Universidad de Minnesota Medical School, en Minneapolis, está tan sorprendido como Iannacone y von Andrian. "Los autores han puesto de manifiesto un nuevo mecanismo inmunológico llevado a cabo por las células B y los macrófagos", dice, agregando que este trabajo es el primero en mostrar este efecto, en respuesta al VSV.

El trabajo se suma a una creciente lista de talentos de las células B que van más allá de la producción de anticuerpos. La investigación con infección parasitaria muestra que las células B pueden producir citoquinas, pone como ejemplo, Jenkins. El hallazgo también puede apuntar a nuevas formas de hacer frente a las infecciones virales del sistema nervioso, como la rabia, que provoca más de 50.000 muertes de humanos al año. "Una vez infectado con el virus de la rabia, la vía de tratamiento con anticuerpos es muy estrecha, una cuestión de días para los humanos, y de 6 a 8 horas para los ratones", señala Iannacone. "Es posible que haya otras cosas, además de los anticuerpos, que puedan hacer este trabajo."


- Referencia: NewScienceMag.org, 1 marzo 2012, por Elizabeth Norton
- Imagen: Nivel de defensa del sistema inmune. Células B (azul) y las T (rojo) luchan con el virus de estomatitis vesicular (verde) en un ganglio linfático. Crédito: Ulrich von Andrian, Harvard Medical School, & Mateo Iannacone, San Raffaele Scientific Institute

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Editor del blog Pedro Donaire

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