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» » El asteroide que volverá el año que viene

En 2013, un asteroide recientemente descubierto se va a pasar muy cerca de la Tierra. La roca espacial, de 50 metros, se espera que pase más cerca que muchos satélites, poniendo de relieve la creciente necesidad de vigilar a los peligros que vienen desde el exterior.

Un equipo de aficionados descubrió un asteroide inusual, llamado 2012 DA14, el 22 de febrero. Su pequeño tamaño y su órbita hizo que fuese descubierto sólo después de que hubiera sobrevolado la Tierra a unas siete veces la distancia de la Luna.

Sin embargo, las predicciones actuales indican que en su próximo vieje, el 15 de febrero de 2013, pasará sobrevolando la Tierra tan sólo a 24.000 km., más cerca que muchos satélites comerciales.

"Es una distancia segura, pero lo suficientemente cerca para que el asteroide se haga visible con prismáticos normales", dice Detlef Koschny, responsable de los objetos cercanos a la Tierra en la oficina de Space Situational Awareness de la ESA (SSA).

El asteroide fue descubierto por el observatorio de La Sagra, cerca de Granada, a una altitud de 1.700 m, uno de las localizaciones con menos contaminación lumínica del continente europeo.

"Teniendo en cuenta su trayectoria en el cielo de la mañana, su rápido movimiento angular, su débil y desvanecente brillo y su órbita, muy por encima del plano de la orbital de la Tierra, era un objetivo escurridizo, que fácilmente pudo haber escapado sin ser detectado durante esta visita a la Tierra", dice Jaime Nomen, uno de los descubridores.

El equipo utiliza varios telescopios automáticos para explorar el cielo, y el descubrimiento fue más bien por casualidad, una vez que se decidió buscar en áreas del cielo donde los asteroides no se suelen ver.

"El cálculo de la órbita preliminar, demuestra que el 2012 DA14 tiene una órbita muy similar a la Tierra, con un período de 366.24 días, sólo un día más que nuestro año terrestre, y en su trayectoria 'salta' del interior y hacia el exterior de la trayectoria de la Tierra dos veces al año", explica Jaime.

Mientras que el impacto contra la Tierra se ha descartado para la próxima visita del asteroide, los astrónomos utilizarán este acercamiento para hacer más estudios y cálculos de los efectos gravitacionales lunares sobre la Tierra.

"También estaremos ansiosos por ver a la órbita resultante del asteroide después de su próximo acercamiento, a fin de calcular cualquier riesgo futuro de impacto", apunta Detlef.

Medio millón de objetos por descubrir

El Sky Survey de La Sagra se opera en el Observatorio Astronómico de Mallorca, recientemente unido con el programa SSA de la ESA. En el futuro proveerá observaciones del asteroide para la base de datos  que la ESA está desarrollando.

Junto con la información sobre el clima espacial y los residuos, su información ayudará a los científicos europeos y responsables políticos a comprender y evaluar los riesgos, en particular si se descubre un asteroide que amenace la Tierra.

El descubrimiento de 2012 DA14 es particularmente significativo para la Agencia de la SSA, ya que corresponde con la media estimada por descubrir de un millón de objetos cercanos a la Tierra, de hasta 30 m. de ancho.

"Estamos desarrollando un sistema automatizado de telescopios ópticos que puedan detectar asteroides como éste, con el objetivo de estar preparados al menos tres semanas antes del máximo acercamiento a la Tierra", dice Detlef.

Para lograr esto, los especialistas de la ESA, apoyados por la industria europea, están planeando una red de telescopios de 1 metro de diámetro, con un campo combinado de vista lo suficientemente grande para completar la imagen del cielo de una noche.


- Referencia: Agencia Espacial Europea (ESA), vía AlphaGalileo.org, 15 de marzo 2012
- Imagen: Créditos: ESA / La Sagra Sky Survey

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Editor del blog Pedro Donaire

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