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» » Descubierto un superplaneta habitable

La misión Kepler de la NASA ha descubierto la primera súper-Tierra orbitando en la zona habitable de una estrella similar al sol. El equipo de investigadores, entre ellos Alan Boss, de Carnegie, ha descubierto lo que podría ser un planeta grande y rocoso, con una temperatura superficial de unos 22,2ºC, comparable a un día confortable de primavera en la Tierra. Este hallazgo será publicado en The Astrophysical Journal.

El equipo del descubrimiento, liderado por William Borucki, del Centro de Investigación Ames de la NASA, utilizó los datos fotométricos del telescopio espacial Kepler de la NASA, que controla el brillo de 155.000 estrellas. Los planetas del tamaño de la Tierra que orbitan de forma plana, están alineados de tal manera que periódicamente pasan por delante de sus estrellas, ofreciendo un atenuamiento minúsculo de la luz de su estrella madre, dicho atenuamiento sólo puede ser medido por un telescopio espacial altamente especializado como Kepler.

Este descubrimiento es la primera detección de un mundo, posiblemente habitable, en órbita alrededor de una estrella similar al Sol.

La estrella se encuentra a unos 600 años luz de distancia en dirección a la constelación de Lyra y del Cisne. La estrella de tipo G5, tiene una masa y un radio sólo un poco menores que nuestro Sol, una estrella G2. Como resultado, la estrella es aproximadamente un 25% menos luminosa que el sol. El planeta orbita a su estrella G5 con un período orbital de 290 días, comparado con 365 días de la Tierra, a una distancia aproximada de un 15% más cercana de su estrella que la Tierra del sol. Esto se traduce en unas temperaturas cálidas, ya que orbita en el centro de la zona habitable de la estrella, y se espera que en la superficie del planeta pueda existir agua líquida. Para la vida tal como la conocemos, el agua líquida es requisito fundamental, y esto haría de este nuevo planeta no sólo habitable, tal vez incluso habitado.

Anteriormente se han detectado numerosos planetas grandes, masivos y gigantes de gas en la zona habitable alrededor de las órbitas de estrellas de tipo solar, pero de los gigantes de gas no se cree que sean capaces de albergar vida. Este nuevo exoplaneta es el más pequeño descubierto en el radio de la zona habitable de una estrella hasta la fecha. Al ser unas 2,4 veces mayor que la Tierra, lo coloca en la clase de los exoplanetas conocidos como súper-Tierras.





En tanto no se conozca la masa de este nuevo planeta, que debe ser menor de 36 veces la de la Tierra, según datos basados en la ausencia de una medidas Doppler (velocidad radial) sobre la oscilación de la estrella anfitriona. Las masas de las otras súper-Tierras ya medidas con la técnica Doppler se determinó que se encontraban en el intervalo de aproximadamente 5 a 10 veces la de la Tierra: Algunos parecen ser rocosos, mientras que otros, probablemente contienen fracciones importantes de hielo y agua. De cualquier manera, el nuevo planeta parece ser habitable.

"Este descubrimiento apoya la creciente noción de que vivimos en un universo lleno de vida", señalaba Boss. "Kepler está a punto de determinar la abundancia real de esos planetas habitables como la Tierra en nuestra galaxia".

  • Referencia: CarnegieScience.edu, 5 diciembre 2011
  • Imagen: Esta concepción artística ilustra a Kepler-22b, un planeta que orbita en la zona habitable de una estrella similar al Sol. Crédito de la imagen: NASA / Ames / JPL-Caltech 

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Editor del blog Pedro Donaire

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