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» » La fuente primordial del agua en la Tierra: el disco de formación planetaria

Por primera vez, los astrónomos han encontrado un disco de formación planetaria alrededor de una estrella, repleto de agua congelada. El descubrimiento añade credibilidad a la idea de que la Tierra obtuvo el agua de los cometas, sobre todo porque el disco parece contener agua suficiente para llenar miles de veces los océanos de la Tierra.

Se ha detectado el vapor caliente de agua en la parte interna de los discos de formación planetaria en los sistemas solares nacientes extraterrestres, pero que están demasiado cerca de la estrella central para ser incorporados en la formación de planetas.

Las nuevas observaciones remiten a que el agua está en forma de granos de hielo, que solamente puede existir en los fríos confines externos de un disco de formación planetaria. Es allí donde, por último, pueden combinarse para formar planetas y cometas.

Antes de formar los planetas, el disco de material que circunda las estrellas jóvenes está formado principalmente de gas. Los astrónomos pueden sondear el contenido de ese gas mediante el análisis de los espectros de la luz que emite. Ya en observaciones anteriores sólo descubrieron materiales orgánicos en este tipo de discos, como el monóxido de carbono y el cianuro, porque la propia atmósfera de la Tierra es tan húmeda, que interfiere en la detección de agua alienígena de la tierra.

Resoplidos de UV

Para resolver este problema, Michiel Hogerheijde, del Observatorio de Leiden en los Países Bajos y sus colegas, utilizaron el Observatorio Espacial Herschel para conseguir ver por encima de las nubes de la Tierra y observar a una joven estrella llamada TW Hydrae, que cuenta con poco más de la mitad de la masa del Sol, a unos 175 años luz de distancia.

Los modelos anteriores sugieren que debe haber agua en las frías regiones externas del disco de TW Hydrae, donde estaría aprisionada en hielo, y por lo tanto, invisible a los ojos infrarrojos de Hershel. Sin embargo, cuando los granos de polvo son golpeados por los fotones ultravioletas de su estrella, emiten pequeños soplos de vapor de agua, los cuales emiten luz en unas longitudes de onda que sí puede ver Herschel.

Hogerheijde y sus colegas, encontraron una firma espectral que se puede atribuir a unos depósitos de hielo de unas cinco milésimas la masa de los océanos de la Tierra. Aunque por cada gramo de vapor que vieron de forma directa, debe haber miles de gramos congelados. El equipo infiere que el depósito de hielo total del disco podría ascender a varios miles de veces la hidrosfera de la Tierra.

Esperanza alienígena

El equipo también confirmó que el agua que estaban viendo provenía de una fría región del disco donde se forman cometas, analizando la firma de dos diferentes tipos de moléculas de agua que se forman a diferentes temperaturas. El agua se denomina "orto", si los dos átomos de hidrógeno que componen el agua tienen el mismo espín cuántico, y "para" si son diferentes. La relación de estas dos versiones de agua en el disco TW Hydrae sugirió que, gran parte de ella se formó en el frío, es decir, en las regiones frías del exterior del disco.

Algunos astrónomos creen que la Tierra obtuvieron sus océanos a través de las aportaciones de los cometas que se estrellaron contra el infante planeta, después de que se hubiera enfriado. El descubrimiento de agua fría alrededor de TW Hydrae, combinado con el reciente descubrimiento de una tormenta de cometas en un joven sistema planetario sugiere que este escenario es una posibilidad real.

Esto podría ser una buena noticia en cuanto a las perspectivas de vida en exoplanetas secos donde se espera el agua. "Si esto es cierto en todos los sistemas, no hay duda de la enorme cantidad de agua que los rodea", concluyó Rachel Akeson, del Exoplanet Science Institute Exoplanetas de la NASA, en California, que no participó en el nuevo estudio. "Esto podría aumentar las posibilidades del desarrollo de la vida en esos planetas".

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Editor del blog Pedro Donaire

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