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» » Aguas residuales, el hogar de millones de virus desconocidos

Los biólogos han descrito tan sólo unos pocos miles de virus diferentes hasta el momento, pero un nuevo estudio revela un vasto mundo de diversidad viral invisible que existe delante de nuestras narices. El artículo, publicado el 4 de octubre en la revista mBIO, explora las aguas residuales ordinarias y encontró que es el hogar de miles de nuevos virus desconocidos, algunos de los cuales pueden estar relacionados con la salud humana.

Los virus están por todas partes y en cada momento del día, los seres humanos estamos expuestos a los virus de las superficies, de los alimentos y del agua. No obstante, nuestro conocimiento de este universo viral se limita a una pequeña fracción de los virus que probablemente existen. Hay aproximadamente 1,8 millones de especies de organismos en el planeta Tierra, y cada uno de ellos es el anfitrión de un sinnúmero de virus únicos, de los que sólo unos 3.000 han sido identificados hasta la fecha.
Para explorar esta diversidad y para calibrar mejor la cantidad de virus desconocidos que están ahí fuera, los investigadores examinaron los patrones genéticos de los virus residentes en las aguas residuales de América del Norte, Europa y África.

Se detectaron firmas de 234 de virus conocidos que representan 26 diferentes "familias" o tipos de virus. Esto significa que las aguas residuales son el hogar de una gran diversidad de virus.

Entre los virus conocidos como patógenos humanos, como el papillomavirus y el norovirus, que causan la gripe estomacal, también están diversos virus pertenecientes a esos habitantes del alcantarillado de las ciudades: los roedores y las cucarachas. Las bacterias también están presentes en estas aguas residuales, por lo que no es de extrañar que los virus que se aprovechan de las bacterias dominen las consabiidas firmas genéticas. Por último, un gran número de virus conocidos que provienen de las plantas, probablemente debido a que los seres humanos comen plantas, y otro sinnúmero de otros tipos de virus en las heces humanas.

Las aguas residuales contienen más misterios que respuestas: la gran mayoría de firmas genéticas virales pertenecen a virus desconocidos. Esto es significativo, señala el editor del estudio, Michael Imperiale, de la Universidad de Michigan. Los virus desconocidos desempeñan muchos papeles en la salud humana y aún no llegamos a apreciar del todo su papel en los procesos ambientales.

Algunos de estos virus desconocidos de aguas residuales provienen de los seres humanos, y pueden ser unos oportunistas, al acecho hasta encontrar una ruptura o abertura en el sistema inmune de su huésped humano.

Otros virus son benignos e incluso útiles. "Hay una teoría por ahí que dice que se puede estar infectado con virus que no causan la enfermedad y tener efectos beneficiosos", indicaba Imperiale. Hay ejemplos de virus de animales que llevan a cabo esto, entre ellos el virus del herpes de los ratones que los hace un tanto más resistentes a las infecciones bacterianas.

Los autores del estudio planean hacer un seguimiento de su examen de los virus de aguas residuales, junto con estudios de otros entornos donde los virus tienden a prosperar.

Michael Imperiale espera que están por venir más descubrimientos, "creo que esto va a ser solamente la punta del iceberg acerca de la cantidad de virus están ahí fuera, el océano que hay debajo de esas aguas residuales puede ser superior en varios órdenes de magnitud", aunque nosotros no los encontramos en tales densidades.

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Editor del blog Pedro Donaire

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