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» » » » ¿Cómo se descubríó que la Tierra no era redonda?

En “Measure of the Earth” [La medida de la Tierra], Larrie Ferreiro relata la fascinante historia de una expedición ecuatorial para determinar la forma del planeta.

En 1671, Francia envió al astrónomo Jean Richer a América del Sur para trazar el mapa de los cielos del hemisferio sur. Richer, cuyo trabajo ayudó a la marina francesa navegar por el mundo, se llevó consigo dos relojes de péndulo. A pesar de que habían sido cuidadosamente calibrados en París, quedó consternado al descubrir que perdía 2 minutos 28 segundos por día en la Guayana Francesa, en comparación con los relojes locales.

Tras su regreso en 1673, esta diferencia provocó un revuelo científico internacional. Isaac Newton declaró que los relojes latían más lentamente cerca del ecuador, porque allí la fuerza de la gravedad era menor, y que ésta era menor debido a que el planeta estaba hinchado en su cintura, debido a la fuerza centrífuga generada por su rotación. Los científicos franceses rechazaron el modelo de la Tierra achatada de Newton, manteniendo que ese achatamiento del planeta era en los polos.

Ambas partes se dieron cuenta de que medir la longitud de un grado de latitud en varios puntos de la Tierra, especialmente cerca del ecuador y en los polos, revelaría la verdadera forma de la Tierra. Se envió una expedición al ecuador para trazar una línea de plano, tan exacta de norte a sur como fuese posible, de cientos de kilómetros de largo. Con África considerada entonces impenetrable y los sitios ecuatoriales asiáticos tan lejos, la América española parecía lo más idóneo.

En 1733, se formó un equipo franco-español de científicos, con oficiales de Marina, fabricantes de dispositivos y servidores. En “Measure of the Earth”, Larrie Ferreiro cuenta la historia de sus aventuras. Se hicieron a la mar en 1735, con vistas a pasar tres o cuatro años tomando medidas en el virreinato de Perú. Pero aquello se desmadró, pasarían nueve años antes de que alguno de ellos volviera de nuevo a Europa y otros nunca lo hicieron. El cirujano del equipo murió por la espada, el más joven sucumbió a la malaria, y a otros dos les dejaron abandonados en el Nuevo Mundo por falta de dinero.

El equipo midió la distancia de superficie de un grado de latitud en lo que hoy es Ecuador. Resultó ser de unas 56.753 toises (unidad de medición francesa de la época), equivalente a 50 metros de hoy, probando la correcta predicción de Newton. Irónicamente, cuando llegaron a París, otro equipo francés ya había ido al norte del Círculo Polar Ártico ,y tomaron las medidas que confirmaban que la Tierra estaba achatada y poniendo fin al debate.

A diferencia de antiguas aventuras marineras y polares, estas expediciones geodésicas están ahora casi olvidadas. Aunque Ferreiro explica el trabajo científico que realizaron, su principal interés es la historia humana, con todas sus virtudes y defectos. Los miembros de la expedición se pelearon, gastaron su presupuesto, y uno de los líderes dejó dos hijas en Perú. El equipo se preparó para húmedas junglas, pero sufrió más por la altitud y el frío. Y como en todas las aventuras de este tipo en esos tiempos, no tuvieron en cuenta a los indígenas que cocinaban sus alimentos y llevaban sus cargas.

- Libro: Measure of the Earth, por Larrie D. Ferreiro, edit. Basic Books

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Editor del blog Pedro Donaire

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