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» » Hongos que convierten a las hormigas en zombis

Las hormigas carpinteras tropicales (Camponotus Leonardi) viven en lo alto de las copas de los árboles. Cuando son infectadas por un hongo parásito (unilateralis Ophiocordyceps), el comportamiento de las hormigas cambia drásticamente. Se vuelven erráticas y actúan como zombis, son manipuladas por el hongo, induciéndolas a morir en un sitio que ofrezca las condiciones óptimas para la reproducción de los hongos. Esta nueva investigación, publicada en BMC Ecology, la revista de acceso abierto de BioMed Central, analizaron los patrones de comportamiento alterado de las hormigas Zombie de Tailandia, y mostraron cómo el hongo manipula el comportamiento de las hormigas.

Un equipo multinacional de investigadores estudiaron a las  hormigas carpinteras infectadas en la selva de Tailandia. El hongo va creciendo hasta rellenar el cuerpo y cabeza de la hormiga, originando la atrofia de los músculos y forzando la separación de las fibras musculares.

También les afecta al sistema nervioso central, así que, mientras que las hormigas trabajadoras normales rara vez se salen de su trayecto, estas hormigas zombies caminan de manera aleatoria, incapaces de encontrar su camino a casa. Las hormigas también sufren convulsiones que las hace caer al suelo. Una vez en tierra, las hormigas son incapaces de encontrar su camino de regreso a las copas de los árboles y se quedan abajo, entre la fronda del sotobosque, un lugar a unos 25 cm. sobre el suelo, que está más fresco y húmedo que las copas de los árboles, y que son las condiciones ideales para que el hongo prospere.

Al mediodía solar (cuando el sol está más fuerte), los hongos sincronizan el comportamiento de las hormigas, obligándo a las infectadas a morder la vena principal del envés de una hoja. Las multiplicación de los hongos en la cabeza de la hormiga provoca que las fibras, dentro de los músculos que abren y cierren las mandíbulas de la hormiga, se desprendan. Esto da lugar a un bloqueo de la mandíbula, y a su vez, a que la hormiga infectada sea incapaz de liberar la hoja después de su muerte. Pocos días después, el hongo fructifica (estroma) en la cabeza de la hormiga, liberando esporas listas para ser recogidas por otra hormiga errante.

El Dr. David Hughes, de la Penn State University, explicaba: "El hongo ataca a las hormigas en dos frentes. En primer lugar, usando a la hormiga como fuente de alimento ambulante, y en segundo lugar, mediante su dominio sobre el deterioro muscular y del sistema nervioso central de la hormiga, dando lugar al deambular zombi y a la picadura de la muerte, justo en el lugar húmedo y frío del sotobosque. En su conjunto, esto proporciona el medio ambiente ideal para el crecimiento y reproducción de los hongos. Este comportamiento de las hormigas infectadas es básicamente la extensión del fenotipo de los hongos (el comportamiento de hongos a través del cuerpo de la hormiga), las hormigas  no infectadas no se comportan de esta forma."

  • Referencia: EurekAlert!.org, 8 mayo 2011, contacto: Dr. Hilary Glover
  • Fuente: BioMed Central .
  • Original: Behavioral mechanisms and morphological symptoms of zombie ants dying from fungal infection. David P Hughes, Sandra Andersen, Nigel L Hywel-Jones, Winanda Himaman, Johan Billen and Jacobus J Boomsma. BMC Ecology

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Editor del blog Pedro Donaire

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