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» » Un genoma bacteriano puede dar respuestas a la metilación del mercurio

Una reciente secuenciación del genoma bacteriano por un nuevo equipo de investigación, liderado por el Departamento de Energía del Oak Ridge National Laboratory,  puede darnos algunas pistas sobre cómo los microorganismos producen una forma altamente tóxica del mercurio.

El metilmercurio, una potente neurotoxina humana, se producen de forma natural en el medio ambiente cuando ciertas bacterias transforman el mercurio inorgánico en su variedad más tóxica. Existen pocas especies de bacterias que sean capaces de hacer esta conversión, y desde hace décadas se debate el cómo se lleva a cabo exactamente dicha transformación.

"Lo que desconocemos son los genes o proteínas que permiten a estas bacterias mediar la transformación", indicaba Steven Brown, de ORNL, que dirigía el equipo de investigación para secuenciar el genoma de la bacteria Desulfovibrio, un género capaz de la metilación del mercurio.

El nuevo genoma, secuenciado en la sede de California DOE Joint Genome Institute (JGI), y publicado en el Journal of Bacteriology, sienta las bases de futuras investigaciones que arrojen un poco de luz a los mecanismos que hay tras la producción de metilmercurio.

La cepa Desulfovibrio desulfuricans ND132 es un organismo que se desarrolla en los sedimentos y en los suelos sin oxígeno, pueden ser en lagos, arroyos y humedales, donde la contaminación por mercurio se transforma en metilmercurio. Es representante de un grupo de organismos que "respiran" sulfato en lugar de oxígeno, y en gran parte son responsables de la metilación del mercurio en la naturaleza.

"Este es el primer genoma de Desulfovibrio metilador de mercurio que se ha publicado", señaló Brown. "Ahora que tenemos este recurso, podremos comparar y comprobar, cuál es la diferencia entre las bacterias que pueden metilatar el mercurio y las que no pueden."

La introducción del mercurio en el medio ambiente se deriva principalmente de su uso en procesos industriales y por la quema de combustibles fósiles. Aunque la industria y los reguladores, han trabajado para reducir al mínimo las emisiones de mercurio, existe un legado de polución mercurial en los ambientes acuáticos de todo el mundo. Entender los fundamentos que hay detrás de la producción de metilmercurio nos puede ayudar a mitigar y reducir el impacto de la contaminación por mercurio.

"El mercurio es un contaminante global que preocupa", apuntó Brown. "Esperamos que algunas cosas que surjan de estos estudios sean de aplicación en muchos sitios. Si podemos identificar los genes implicados en la metilación del mercurio, en su medio ambiente local y entender más sobre la función y la ecología de estos organismos y los genes que median en esta transformación. "

  • Referencia: PhysOrg.com, 8 de abril 2011
  • Este estudio fue publicado como "Genome Sequence of the Mercury Methylating Strain Desulfovibrio desulfuricans ND132."
  • Fuente e imagen: Oak Ridge National Laboratory .

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Editor del blog Pedro Donaire

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