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» » » » La maldición de las arterias de las momias

En las pinturas de las antiguas tumbas del valle del Nilo, con frecuencia la nobleza de Egipto aparece ágil, hermosa, y sobre todo, saludable. Pero los investigadores dudan que la vida de la élite superior de esa pirámide social del antiguo Egipto fuera tan color de rosa. Por lo menos desde el año -1500, los médicos egipcios ya observarban síntomas de angina, ataques al corazón e insuficiencia cardíaca congestiva en los pacientes, y las grabaron en los papiros médicos. Sin embargo, no daban muchos indicios de con qué frecuencia se veían estos casos.

Ahora, un equipo dirigido por los cardiólogos Adel Allam, de la Escuela de Medicina Al Azhar en El Cairo, y Gregory Thomas, de la Universidad de California, Irvine, ha llevado a cabo el estudio más extenso y detallado de la aterosclerosis (el endurecimiento de las arterias, que causan tanto los accidentes cerebrovasculares como ataques al corazón), entre las clases superiores del antiguo Egipto, basándose en trabajos anteriores y en tomografías computerizadas (TAC) de 52 momias. En un estudio, presentado en una sesión científica de la American College of Cardiology en Nueva Orleáns, el equipo descubrió que 44 de las momias aún poseían tejido cardiovascular identificable, y de éstas, el 45% exhibían un endurecimiento cierto o probable de las arterias.

"Estábamos un poco sorprendidos por la exagerada incidencia de la aterosclerosis en los antiguos egipcios, siendo tan jóvenes", según comentaba James Sutherland, miembro del equipo y radiólogo en South Coast Radiological Medical Group en Laguna Hills, California. "La edad promedio de mortandad estaba alrededor de los 40."

Los investigadores saben desde tiempo que factores como el tabaquismo, una predisposición genética a una enfermedad cardíaca temprana, una dieta muy rica en calorías y un estilo de vida carente de ejercicio aumentan hoy día el riesgo de aterosclerosis.

Pero, ¿cuán relevantes fueron estos factores en el antiguo Egipto? Según las antiguas inscripciones jeroglíficas, los antiguos egipcios ricos disfrutaban de alimentos ricos en calorías, como pasteles endulzados con miel. Pero no del humo del tabaco y, en una época anterior a los automóviles, probablemente harían más ejercicio que muchos de nosotros actualmente. "Así que pensamos que tendrían que haber otros factores de riesgo que nos faltan", señalaba Thomas.

Uno de estos riesgos pudo haber sido una alta exposición a la infección bacteriana y las enfermedades infecciosas. Las enfermedades parasitarias como la malaria y la esquistosomiasis son endémicas en el valle del Nilo, y los antiguos egipcios tenían pocos medios para tratarlas. "Así que todas estas infecciones bien podrían haber acelerado realmente su respuesta inflamatoria", apunta Michael Miyamoto, también miembro del equipo y cardiólogo de Mission Internal Medical Group en Mission Viejo, California. La inflamación ayuda a eliminar los agentes infecciosos y promoven la curación, aunque los individuos mayores pudieron pagar un alto precio por ello: los altos niveles de respuesta inflamatoria puede contribuir al desarrollo de la aterosclerosis.

Ya que los signos microscópicos de inflamación estan ausentes de los antiguos tejidos desecados, los investigadores pretenden buscar alguna evidencia indirecta de la inflamación, examinando con el TAC la posible extensión de las infecciones crónicas de las momias, como infecciones en los huesos o la enfermedad periodontal.

Guido Lombardi, paleopatólogo de la Universidad Cayetano Heredia en Lima, Perú, está impresionado por el estudio: "El equipo se encontró con unas momias practicamente intactas, con arterias fácilmente identificables ... Sin duda que sus diagnósticos son correctos."

Por otra parte, Frank Rühli, un anatomista del Centro de Medicina Evolutiva, en la Universidad de Zurich, y el co-director del Swiss Mummy Project, está intrigado por la hipótesis del equipo, respecto a que los altos niveles inflamación pudieron plantear tan grave riesgo de enfermedad vascular en el antiguo Egipto. "Creo que, ahora, todo el asunto se centra en averiguar cuáles son los factores de riesgo y cómo han cambiado con el tiempo."

  • Referencia: ScienceMag.org, por Heather Pringle, el 3 de abril de 2011
  • Imagen: Michael Miyamoto

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Editor del blog Pedro Donaire

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