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» » Ciudadanos científicos ayudan a hacer descubrimientos increíbles

"En algún lugar, algo increíble está esperando a ser conocido", escribió Carl Sagan.

Ahora puede ser el momento de encontrarlo, gracias a Zooniverse, un sitio web de ciencia para el ciudadano. Los voluntarios de Zooniverse están trabajando en un proyecto llamado Galaxy Zoo, clasificando galaxias distantes fotografiadas por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

"Esta demostrado que la gente detecta mejor que los ordenadores las sutiles diferencias que distinguen a las galaxias, aparte de hacer cosas que los ordenadores tampoco saben hacer, detenerse en puntos que parecen interesantes", explica Chris Lintott, director de Zooniverse y astrónomo de la Universidad de Oxford.

Hanny van Arkel, una maestra de escuela holandesa, descubrió este extraño objeto verde flotando en la sopa cósmica.

Cuando van Arkel avisó de este inusual objeto verdoso, y publicó su imagen en el foro de Galaxy Zoo, ni siquiera los expertos supieron de qué se trataba. Lo llamaron "Voorwerp", en holandés "objeto".

Otro grupo de ciudadanos interesados encontraron algo parecido a unos "guisantes" verdes. Estos guisantes resultó ser pequeñas galaxias, que abarcaban una décima parte del tamaño de la Vía Láctea. Se cree ahora que estas son las fábricas de estrellas más eficientes del universo, formándose rápidamente gran número de estrellas. "Estos "guisantes" fueron fáciles de hallar por los ordenadores una vez que se sabía que estaban allí, sin el factor humano habrían quedado ignorados", comenta Lintott.

Lintott comenzó en Zooniverse en 2007 porque debía resolver un gran problema: "Tenía demasiadas galaxias en mis manos", explica.

Con un millón de galaxias fotografiadas por el Sloan Digital Sky Survey, Lintott se enfrentó a una clasificación por su forma. Lo que haría cualquier científico que se precie. "Le pregunté a un estudiante de posgrado si quería clasificar."

El estudiante era bueno en eso, pero después de haber catalogado 50.000 imágenes, era obvio que necesitaba ayuda —mucha ayuda—, para clasificar las otras 950.000 que quedaban. La solución les llegó a Lintott mientras estaban sentados en un bar.

—"¿Y por qué no preguntamos si se presentan voluntarios?"

De esta manera nació Zooniverse, y su primer proyecto, Galaxy Zoo. "La respuesta fue impresionante. Tuvimos tantas visitas a nuestro servidor web se colapsó la primera mañana."

Rápidamente solucionamos el problema del servidor y el proyecto despegó. Con el Telescopio Espacial Hubble, los voluntarios de Galaxy Zoo están viendo un cosmos más profundo que nunca. Y ha quedado demostrado que las clasificaciones de los ciudadanos son tan buenas como la de los astrónomos profesionales.

Zooniverse incluye varios proyectos de ciencia ciudadana, y otros tres más usando datos de la NASA. Los voluntarios de Moon Zoo utilizan los datos de Lunar Reconnaissance Orbiter para contar los cráteres, ayudando a escribir la historia de la luna. Los participantes del proyecto Vía Láctea examinan las imágenes infrarrojas conseguidas por dos sondeos del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA de las regiones internas de la Vía Láctea. Ellos ayudan a los astrónomos a catalogar las características intrigantes, el mapa de nuestra galaxia, y el plan futuro de investigación. En el proyecto Planet Hunters están ayudando, con los datos del telescopio Kepler de la NASA, a encontrar probables estrellas que alberguen planetas.

Si estás interesado en visitarlo entra en Zooniverse .

  • Referencia: ScienceNewsNASA, 22 de abril 2011, por Dauna Coulter
  • Imagen: El Voorwerp (objeto verde) flota cerca de una galaxia espiral. Crédito: NASA/ESA Hubble Space Telescope .

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Editor del blog Pedro Donaire

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