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» » » ¿Los humanos modernos procedemos del este o del sur de África?

El análisis genético de las poblaciones modernas de cazadores-recolectores de África, sugiere que los humanos evolucionaron desde el sur del continente, y no del este, como se pensaba. Dicho estudio desafía la idea de que los humanos modernos evolucionaron desde el África oriental.

El trabajo presenta un gran desafío para las pruebas de antropología, donde los primeros cráneos humanos anatómicamente modernos han sido hallados al este de África, y para la genética, donde como cualquier humano del resto del mundo, todos llevamos un subconjunto de genes descubiertos específicamente en el este de África.

El último estudio, publicado en las Proceedings of the National Academy of Sciences [1], fue dirigido por Brenna Henn, una genetista de la Universidad de Stanford en California. Ella y sus colegas, usaron los kits de muestreo de saliva para recoger el ADN, poco estudiado, de los pueblos tribales en África. El equipo ha trabajado específicamente con las tribus Hadza y Sandawe de Tanzania y el habla de los bosquimanos ‡Khomani de Sudáfrica.


El equipo comparó el ADN obtenido de muestras de estudios más amplios de pueblos tribales, como el Masai de Kenya y Tanzania y los Yoruba de África occidental. Para contrastar, el ADN también se comparó con el de un grupo de la Toscana en Italia.

Tema y variaciones

Los investigadores analizaron los polimorfismos de nucleótido simple (SNP): pequeñas variaciones de lugar de los nucleótidos (representados por las letras A, C, G o T), en las secuencias de ADN compartido por las diferentes poblaciones humanas. Por ejemplo, en una secuencia específica de ADN compartido por los pueblos indígenas, el nucleótido A podía estar presente en una tribu, justo donde para las demás está el C.

Este tipo de diferencias han permitido a los genetistas calcular las relaciones y los momentos de divergencia evolutiva. También les permite ver cómo diferentes grupos, genéticamente similares, lo son realmente, y considerar los niveles de diversidad genética.

Henn y su equipo informaron de que la genética de los bosquimanos ‡Khomani y los de Namibia, los Sandawe y los pigmeos Biaka de la República Centroafricana, parecen ser los más diversos, y el más antiguo, de cualquiera de los hallados entre los humanos modernos.

"Es muy importante tener más información sobre la genética de poblaciones en estas poblaciones infra-representadas de África", afirma Sarah Tishkoff, genetista en la Universidad de Pennsylvania en Filadelfia.

"Estos datos se amplían mucho más en los polimorfismos de nucleótido simple en los grupos de cazadores-recolectores de lo que se ha tenido nunca antes", señaló Chris Stringer, antropólogo del Museo de Historia Natural de Londres.

Población señalada

El equipo utilizó la ubicación geográfica de los diversos grupos genéticos de estos pueblos, para determinar dónde podrían haber surgido los primeros humanos.

Los investigadores observaron que, mientras que los pigmeos Biaka residen en las selvas tropicales de África central y los Sandawe en el este de África, tanto los ‡Khomani como los bosquimanos de Namibia viven en el sur de África. Esta geografía, cuando se combina con los datos genéticos de las otras poblaciones, llevó al equipo a sugerir, como punto de origen, el sur de África.

Con esta sugerencia nace el desacuerdo. "Las poblaciones de África han tenido una compleja historia demográfica, y no existe a priori razón alguna para creer que las poblaciones evolucionaron en las mismas regiones en las que hoy en día existen. Algunos podrían haber emigrado de otras regiones", observa Tishkoff.

"Hay que tener cuidado con la ubicación de los orígenes", apuntó Stringer. "Los rangos de las personas estudiadas de este grupo son actualmente muy limitadas, aunque si nos fijamos en las pinturas rupestres, muchas están vinculadas a los bosquimanos, y las evidencias de lo que fueron, una vez más, generalizada."

Diferentes poblaciones del África antigua, probablemente contribuyeron con varios genes y su comportamiento en los humanos modernos, añade Stringer. "No creo en la idea de un solo 'Jardín del Edén' donde todo ocurrió."

Henn admite que las migraciones son, ciertamente, una posibilidad; sin embargo, sabemos que los contadores de una población que emigra, que por lo general sólo se mueve un subconjunto a una nueva área, éste subconjunto es menos diverso genéticamente que la población original. Ella sostiene que, si un grupo deja el oriente de África hacia el África meridional, se esperaría una menor diversidad en el sur. "Y esto no es lo que nos dicen los datos", aduce.

En cuanto a por qué los estudios genéticos indican que todos los seres humanos modernos llevan el ADN de África oriental y no el del sur de África, Henn sugiere que esto se debe a que no se le ha prestado la suficiente atención a la genética sureña. "Muchos grupos africanos, especialmente los del sur de África, han sido muy poco estudiados genéticamente", añade. 

  • Referencia: Nature.com, 7 marzo 2011 por Matt Kaplan
  • Imagen: Bosquimanos de Deception Valley, Botswana. De Wikipedia
  • Diario de referencia:
  • 1. Henn, B. et al. Proc. Natl Acad. Sci. USA doi:10.1073/pnas.1017511108 (2011).

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Editor del blog Pedro Donaire

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