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» » Buscando planetas candidatos entre los posibles 50 mil millones de nuestra Galaxia

Nuestra galaxia puede ser la casa de unos 50 mil millones de planetas, según afirman los científicos que trabajan en el telescopio Kepler de la NASA, el cazador de planetas.

Entre tanto, los planetas encontrados por Kepler no están precisamente cerca, y hasta la fecha, tiene contados 1.235 candidatos a planetas de ese recuento cósmico, que hasta ahora parece la mejor estimación, extrapolada a partir de datos preliminares. La nave espacial Kepler, fue lanzada en marzo de 2009, siendo el observatorio más sofisticado del mundo dedicado al estudio de planetas alienígenas.

Los científicos de Kepler presentaron este mes una actualización sobre los hallazgos de la nave, en la reunión anual de la American Association for the Advancement of Science en Washington, DC.

"Esto significa que hay todo un océano de planetas ahí fuera por explorar."

Buscando planetas


Kepler observa una amplia franja de estrellas cercanas en busca de indicios que pudieran albergar planetas. Aunque no es tan fácil como parece, una vez identificados deben ser confirmados por observaciones de seguimiento antes de pronunciarse.

De los 1.235 posibles planetas que Kepler ha observado hasta el momento, 54 parecen estar "justo" a la distancia correcta de sus estrellas, donde las temperaturas serían las propicias para el agua líquida. Esta región se denomina zona habitable, ya que entienden que la vida alienígena también requiera agua.

Extrapolando estos datos a toda la Vía Láctea, los investigadores predicen que al menos puede haber unos 500 millones de planetas que residen en zonas habitables, de los 50 mil millones de planetas probables de la galaxia.

Esto, sin duda, ofrece una señal de esperanza para la existencia de vida fuera de la Tierra.

Kepler también ha identificado 68 planetas candidatos, del tamaño de la Tierra. Los científicos creen que planetas rocosos como la Tierra son la mejor apuesta para albergar vida extraterrestre.

Planetas como la Tierra 

Sin embargo, para encontrar realmente un planeta como la Tierra, es decir, un planeta de tamaño comparable, y en la zona habitable, alrededor de su estrella, Kepler tendrá que buscar mucho más de lo que tiene hasta ahora.

La forma de detectar un posible planeta es mediante la observación de una ligera atenuación de la luz de su estrella cuando el planeta pasa o transita delante de él. Para planetas alienígenas con órbitas de un año, al igual que la Tierra, este tránsito se produciría sólo una vez al año, por lo que Kepler tendría que ver la estrella por lo menos un par de años para notar este efecto.

A pesar del gran desafío que supone encontrar mundos como la Tierra, los científicos piensan Kepler estará a la altura. "Lo que vemos en este momento me hace ser muy optimista respecto a lo que vamos a encontrar", comentaba Borucki.

Censo Cósmico

El principal objetivo de Kepler es no sólo descubrir planetas individuales, sino crear una imagen de cuán comunes son los planetas. "Lo que Kepler va encontrando, de hecho, es aproximadamente un planeta candidato por cada dos estrellas que ve", señaló Borucki. "El número de candidatos por cada estrella se eleva a un 44 por ciento."

Esta aparente abundancia de planetas estaba lejos de ser una conclusión inevitable cuando se lanzó la misión. El primer planeta extrasolar fue descubierto en la década de 1990, y el ritmo de tales descubrimientos no ha parado desde entonces, y eso está empezando a dar una idea de la enorme cantidad de planetas alienígenas que realmente hay.

Hasta la fecha, los astrónomos han identificado más de 500 planetas extrasolares, y seguro que con Kepler aumentará enormemente esa cifra, una vez que sus candidatos estén confirmados.

"Kepler al identificar esta bonanza de planetas candidatos", añadió Matthew Holman, científico de Kepler en el Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica; "también ha detectado un gran número de sistemas planetarios múltiples".

  • Referencia: LiveScience.com, 28 de febrero 2011 por Clara Moskowitz
  • Fuente: Space.com .
  • Imagen: Ilustración artística de los planetas extrasolares descubiertos alrededor de la estrella de Kepler 11, por el Telescopio Espacial Kepler de la NASA. Nature.

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Editor del blog Pedro Donaire

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