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» » Ganarías a un Neandertal en una carrera

Si crees que no eres bueno corriendo, ten en cuenta esto: podrías correr más rápido que un Neandertal. De hecho, su inferior capacidad para correr pudo haber sido el por qué se extinguieron y no nuestros antepasados. Mirándolo bien, todo se reducía a su tendón de Aquiles.

Durante mucho tiempo se ha dicho que los neandertales eran corredores más débiles que los humanos modernos, comentaba David Raichlen de the University of Arizona in Tucson; pero hasta ahora no teníamos pruebas convincentes.

En los corredores, el tendón actúa como un acumulador de energía, que se extiende como un resorte de los pies para luego recuperarse y ayudar de nuevo a levantarse. Raichlen, ha razonado que cuanta más energía se almacena en el tendón, más eficiente es el corredor.

Comenzó estudiando a ocho corredores de resistencia en máquinas de correr estáticas, para averiguar cuánta energía utilizaban a una velocidad determinada. Al observar las imágenes del fMRI, hallaron que la distancia entre un punto del hueso del talón, justo debajo del hueso del tobillo, y la parte posterior del hueso del talón, donde  se une al tendón de Aquiles, es proporcional a la eficiencia del corredor. Cuanto más corta sea la distancia, mayor es la fuerza aplicada para alargar el tendón, y más energía se almacena en él. Esto significa que las personas con distancias más cortas son corredores más eficientes, usando menos energía para funcionar durante más tiempo.

Más tarde, Raichlen regresó a los esqueletos de Neandertal, y encontró que los huesos del talón de nuestros primos lejanos eran regularmente más largos que los nuestros. Los neandertales, concluyó, habrían perdido una carrera contra el Homo sapiens (Journal of Human Evolution, DOI: 10.1016/j.jhevol.2010.11.002).

La evidencia convence, apunta el paleontólogo de Se Harcourt-Smith , de la University de Nueva York.

Raichlen piensa que, a diferencia de nuestra especie, los neandertales probablemente no necesitaban ser buenos corredores de larga distancia. El H. sapiens vivió en los pastizales secos y calientes de África, donde cazaba tras la persecución de grandes animales a larga distancia, hasta que se derrumbaba exhausto por el calor. En las regiones más frías, ocupadas por los neandertales, el agotamiento por calor no sería un problema, así que correr largas distancias no les habría ayudado a cazar. En su lugar, aprovecharon más las características del paisaje y de emboscar a la presa.

Otros paleontólogos desean un análisis ulterior. "El estudio da justo en el meollo de por qué se extinguieron los neandertales," espetaba Clive Finlayson , director del Museo de Gibraltar.

John Stewart, de la Universidad de Bournemouth, Reino Unido, señala que el H. sapiens sigue estando asociados con animales de hábitats abiertos, mientras que los neandertales con los de ambientes cerrados. Él y Finlayson creen que cuando los bosques del norte de Europa fueron aniquilados por la edad de hielo más reciente, los neandertales también fueron eliminados.

Las evidencias arqueológicas muestran que el hielo avanzaba desde hace 50.000 años, y que los densos bosques de Europa del norte se convirtieron en tundra. Mientras que los Neandertales fueron empujados hacia pequeños y aislados refugios forestales en el sur de Europa, el H. sapiens, fue capaz de adaptarse para cazar en la tundra europea en expansión.  Los neandertales, señala Finlayson, no lograron hacerse con el medio ambiente, en tanto que los humanos modernos se adaptaron perfectamente a él. "Estábamos en el lugar adecuado en el oportuno momento".

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Editor del blog Pedro Donaire

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