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» » » Se encuentra vida en las capas más profundas de la corteza terrestre

Hay rastros de vida en lo más profundo de la Tierra. Una expedición a lo más profundo de la corteza oceánica ha revelado un nuevo ecosistema que vive a más de un kilómetro bajo nuestros pies. Es la primera vez que la vida se encuentra en capas tan profundas de la corteza, y un análisis reciente de la biosfera sugiere que la vida podría existir aún más abajo.

En un hipotético viaje al centro de la Tierra desde el fondo del mar, el viaje atravesaría los sedimentos, una capa de basalto, y después de otra capa gabróica (rocas ígneas parecidas al granito) que se encuentra directamente sobre el manto. Expediciones de perforación ya alcanzaron este nivel antes, pero es raro pasar del basalto tan difícil de penetrar.

Para facilitar la tarea, el Programa Integrado de Perforación Oceánica puso sus miras sobre el Macizo Atlantis. La actividad tectónica bajo esta montaña sumergida en el océano Atlántico central ha removido la zona hasta la capa de gabros, a unos 70 metros bajo el fondo marino, lo que nos ha permitido llegar con más facilidad. Un equipo dirigido por Stephen Giovannoni, de la Universidad estatal de Oregon, en Corvallis, ha perforado hasta 1.391 metros, donde las temperaturas alcanzan 102 °C.

Ahí se encontraron con las escasas comunidades de bacterias, pero muy extendidas. Este tipo de bacteria que hallaron fue una sorpresa para Giovannoni, anteriormente ya se había encontrado con microorganismos que viven en la capa de basalto . "Esperábamos encontrar organismos similares en las capas más profundas", comentaba; "pero la realidad era muy diferente."

Una diferencia sustancial fue la ausencia de arqueas en la capa gabróica. Además, el análisis genético reveló que, a diferencia de sus vecinos de arriba, muchos de bacterias gabróicas han evolucionado para alimentarse de los hidrocarburos, como el metano y el benceno. Es similar a las bacterias que se encuentran en los yacimientos de petróleo y en la tierra contaminada, cabe deducir que estas bacterias migraron hacia abajo desde regiones superficiales, en lugar de evolucionar dentro de la corteza, supone el equipo (PLoS ONE, DOI: 10.1371/journal.pone.0015399).

"Esta biosfera profunda es un descubrimiento muy importante", dice Rolf Pedersen, de la Universidad de Bergen, Noruega. Indicando que las reacciones abióticas que producen el gas y el petróleo dentro de la corteza también podrían suceder en el manto, lo que significa que la vida podría prósperar, pese a todo.

  • - Referencia: NewScientist.com, 18 de noviembre 2010 por Michael Marshall
  • - Imagen: NewScientist.com

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Editor del blog Pedro Donaire

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