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» » ¿Comenzó la vida con una chispa eléctrica en el mar profundo?

Las fuentes hidrotermales del océano profundo se cree que es la cuna de los primeros años de la vida. Ahora, un equipo dirigido por Ryuhei Nakamura, de la Universidad de Tokio, en Japón, han encontrado pruebas de que estos respiraderos puedan generar corrientes eléctricas. Según dicen, estas corrientes podrían haber ayudado a generar moléculas complejas, basadas en el carbono, que se unieron para producir la vida, así como dotarlas de una fuente de alimentación a mano.

De los respiraderos afloran minerales que contienen hierro, cobre y azufre desde el interior de la corteza terrestre al lecho marino. Estos minerales poseen un exceso de electrones, y lo que el equipo de Nakamura quería saber es si estos electrones podrían generar una corriente eléctrica en el respiradero.

Para ello, se llevaron a cabo los primeros experimentos eléctricos en el laboratorio, con un tipo de chimenea rica en azufre, conocida como fumadero negro. La chimenea fue extraída de una fuente hidrotermal en medio del Océano Pacífico Sur. Primero, el equipo pasaba una corriente a través de la pared de la chimenea para demostrar que podía conducir la electricidad. Después, se simularon las condiciones de un respiradero hidrotérmico, mediante el bombeo de agua caliente y rica en azufre por un lado de la pared de la chimenea, y el agua fría y salada por el otro lado. Esto generó una débil corriente eléctrica, pero constante, a través de la pared de la chimenea (Angewandte Chemie, el DOI: 10.1002/anie.201003311).
 
El equipo piensa que las paredes de la chimenea catalizan la conversión de los sulfuros en azufre elemental cuando el líquido caliente de los respiraderos viaja a través de ellos. La reacción libera electrones que ascienden por la pared hasta el exterior de agua salada, donde se convierte el oxígeno disuelto en agua peroxidada. Nakamura postula que esta corriente eléctrica podría ser una fuente de energía para las bacterias.

Nick Lane, un bioquímico del colegio universitario de Londres, que estudia las fuentes hidrotermaless, indica que estos hallazgos son "interesantes y curiosos", pero apunta que casi que no habría oxígeno en todo en el océano primordial para mantener la corriente.

Nakamura sugiere que el dióxido de carbono tomaría el lugar del oxígeno. Si este fuera el caso, entonces el CO2 se convertiría directamente en moléculas con base de carbono, creando moléculas orgánicas complejas en el suelo del mar de la Tierra primitiva, quizá los precursores químicos de la vida. El siguiente paso, dicen, sería confirmar que estos respiraderos generasen electricidad estando en el fondo del océano, no sólo en el laboratorio.

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Editor del blog Pedro Donaire

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