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» » La "evapotranspiración" de la Tierra, posibles peligros

Los suelos, en áreas extensas del hemisferio sur, incluyendo entre ellas zonas importantes de Australia, África y América del Sur, se han secado en la última década. Es la conclusión de un grupo de investigadores, en un importante estudio que examinó la "evapotranspiración" a nivel global.

La mayoría de los modelos climáticos sugieren que la evapotranspiración (el movimiento del agua de la tierra a la atmósfera), podría aumentar con el calentamiento global. La nueva investigación, publicada esta semana en la revista Nature, encontró que es exactamente lo que ha estado sucediendo desde 1982 hasta finales de la década de 1990.

Sin embargo, en 1998, este significativo incrementeo de la evapotranspiración, que rondaba los siete milímetros por año, se ralentizó drásticamente o se detuvo. En gran parte del mundo, los suelos están pasando a ser más secos de lo que eran, la liberación de menos agua y compensando algunos incrementos de humedad en otros lugares.

Debido al número limitado de décadas de los que se disponen datos, los científicos dicen que no pueden estar seguros de si se trata de una variabilidad natural o parte de un cambio global de larga duración. Sin embargo, cabe la posibilidad que sea a nivel global, un límite que señale que la aceleración del ciclo hidrológico de la tierra ya ha sido alcanzado.

Si este es el caso, las consecuencias podrían ser graves.

Puede significar una disminución del crecimiento de vegetación terrestre, menor absorción de carbono, una pérdida del mecanismo de enfriamiento natural proporcionado por la evapotranspiración, además del calentamiento de la superficie de la tierra, olas de calor más intensas y un "bucle de retroalimentación" que podría intensificar el calentamiento global.

"Esta es la primera vez que se ha recopilado las observaciones de este tipo para un análisis global", señaló Beverly Law, profesor de ciencia forestal mundial en la Universidad estatal de Oregon. Law es co-autor del estudio y director de ciencia de la red de 100 sitios de investigación AmeriFlux, en gran parte una síntesis de Fluxnet que incorpora datos de todo el mundo.

"No esperábamos ver este cambio en la evapotranspiración en un área tan grande del Hemisferio Sur", comentó Law. "Es fundamental continuar estas observaciones a largo plazo, ya hasta que no se observe durante un largo periodo de tiempo, no podremos estar seguros de por qué está ocurriendo."

Algunas de las áreas con sequía más severa, entre ellas, el sudeste de África, gran parte de Australia, la India central, gran parte de América del Sur y algunas zonas de Indonesia. La mayoría de estas regiones son históricamente secas, pero otras son bosques tropicales.

El cambio más abrupto de aumento de la evapotranspiración mundial coincidió con ‘El Niño’ en 1998, señalan los investigadores en su informe, pero no sugieren que este mecanismo sea causante del fenómeno que ha estado sucediendo durante más de una década.

Se esperaba una mayor evapotranspiración con el calentamiento global, debido a la mayor evaporación de agua del océano y de más precipitaciones en general. Y los datos muestran efectivamente que algunas zonas son más húmedas de lo que solía ser.

Sin embargo, otras grandes áreas están desecadas, según el estudio. Esto podría conducir a incrementar el estrés hídrico de la vegetación y disminuir la productividad general, según Law, con las consecuencias de menor absorción de carbono, menor refrigeración a través de la evapotranspiración y de olas de calor más frecuentes o extremas.

La evapotranspiración devuelve el 60% de la precipitación anual de regreso a la atmósfera, en un proceso se utiliza más de la mitad de la energía solar absorbida por la superficie terrestre. Este es un componente clave del sistema climático global que une el ciclo del agua con los ciclos de la energía y del carbono.

Continuar estas observaciones a más largo plazo resultan necesarias, para determinar si estos cambios son parte de una variabilidad a escala de una década o se trata de un cambio a largo plazo del clima global, reseñaon los investigadores.

  • - Referencia: EurekAlert!.org, 10 de octubre 2010, por Beverly Ley
  • - Este estudio fue realizado por un numeroso grupo de científicos internacionales, desde el autor principal Martin Jung, del Instituto Max Planck de Biogeoquímica en Alemania, investigadores del Instituto de Ciencias de la Atmósfera y el Clima en Suiza, la Universidad de Princeton, el Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Colorado, la Universidad de Harvard, y otros grupos y agencias.

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Editor del blog Pedro Donaire

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