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» » La cultura igual que evoluciona lentamente, se deshace rápidamente

Las sociedades se unen poco a poco, pero pueden derrumbarse rápidamente, declaran los investigadores que aplican las herramientas de los biólogos evolutivos para un debate antropológico.


A partir de registros arqueológicos y de análisis lingüísticos más que de fósiles y genes, crearon un árbol evolutivo de las formas políticas que una vez que se encontraron en las islas del Pacífico.

El estudio, publicado el 13 de octubre en Nature, tiene la intención de iluminar un tema de discusión entre arqueólogos, antropólogos e historiadores: Si las sociedades se vuelven más complejas gradualmente o de manera repentina, y si se disuelven de manera similar.

"La evolución de las sociedades complejas desde el final de la última edad de hielo ha sido durante mucho tiempo un tema importante de investigación y debate", escribieron los investigadores dirigidos por el antropólogo Thomas Currie y Ruth Mace, del Colegio universitario de Londres. "Estos debates han continuado debido en gran medida a la ausencia de pruebas rigurosas y cuantitativas."

Según la narrativa clásica académica de la evolución política, la complejidad posterior a la edad de hielo, que se define como el aumento de los niveles de la jerarquía social, evolucionó lentamente pero sin pausa, con una previsibilidad mecánica. Primero fueron las bandas igualitarias de personas estrechamente relacionadas, luego las tribus se hicieron más grandes continuando siendo igualitarias, con sólo un liderazgo informal, estos se agruparon en jefaturas, con líderes hereditarios; las sociedades jefaturas se unieron en estados, con burocracias y oficinas administrativas.

Para algunos estudiosos, sin embargo, este relato es determinista. Dicen que la evolución política no procede ordenadamente de menor a mayor complejidad, sino espontáneamente. Para ellos, las tribus, las jefaturas y los estados representan distintas trayectorias evolutivas, en lugar de las etapas de una progresión. Los críticos también señalan que la tendencia de las sociedades para moverse de mayor a menor complejidad ha sido subestimada.

Lo que hace aún más difícil resolver el debate desde su base es un registro arqueológico incompleto. Sin embargo, "igual que los biólogos evolucionistas utilizan los árboles filogenéticos, construidos a partir de datos genéticos, para probar las hipótesis evolutivas, los antropólogos han comenzado recientemente a utilizar la filogenética cultural para poner a prueba sus hipótesis sobre la evolución humana social y cultural", explicaban Currie y Mace.

Los investigadores centraban su atención en Austronesia, un nombre general para las islas del Pacífico, habitadas por los descendientes de personas que salieron de Taiwan hace 5.200 años, que gran parte se establecieron en el sudeste de Asia y Oceanía, y desde el oeste de Madagascar a la Isla de Pascua en el este.

Conforme los colonos austronesianos se fueron trasladando de una isla a otra, su lengua se ramificaba una y otra vez, tomando formas locales únicas que, en muchos casos, persisten hasta nuestros días. Mediante la comparación lingüística, otros investigadores han sido capaces de reconstruir una narrativa cronológica del establecimiento en las islas.


Con más de 84 sociedades de este árbol, Currie y Mace han compuesto lo que conocemos en registros arqueológicos de su estructura social, los cuales fueron derivando en una "diferenciación política espectacular, que dió lugar a todo tipo de organizaciones políticas", escribió Jared Diamond en “Collapse” en un comentario acompañante .

Cuando compararon el árbol resultante con los árboles generados por modelos informáticos en diferentes narraciones antropológicas -lineal y progresiva, variable y tambaleante-, los investigadores descubrieron una cercanía con el modelo lineal. La complejidad política, de hecho, crecía lentamente, poco a poco, sin saltos bruscos desde las bandas a las jefaturas o de las tribus a los estados.

"La evolución política, como la evolución biológica, tiende a proceder por pequeños pasos en lugar de saltos importantes en el "espacio de diseño", señalaron Mace y Currie.

Sin embargo, los modelos puros de marcha hacia adelante no se ajustan a los datos. Tampoco había pruebas de sociedades que marcharan hacia atrás, y esto no significa seguir el mismo camino paso por paso. Las sociedades podían colapsar.

El estudio, sin duda, puede ser criticado, especialmente por su clasificación aproximada de sutiles diferencias políticas en cuatro categorías jerárquicas, escribío Diamond. Pero lo más importante es que las técnicas de los biólogos evolucionistas se pueden aplicar a la antropología.

La mayoría de los antropólogos interpretan el pasado "por las narraciones de casos individuales, con menos frecuencia por las narrativas comparadas de casos seleccionados, y con menos frecuencia aún, por sondeos de narrativas completas", continuaba Diamond. "Mi primera reacción ante el documentos de Currie y sus colegas, fue de sorpresa: ¿por qué no se ha utilizado este método antes, cuando es tan evidentemente superior?"

Según Diamond, las filogenias culturales podrían idear las sociedades del sur y centro de África, que tienen lenguas muy diversas y ricas historias políticas. Podría analizarse la evolución política en Europa y Asia central, donde la mayoría de las lenguas se han extinguido y las culturas se han entremezclado en el tiempo, es "el gran desafío", señaló.

  • - Referencia: Wired.com, 13 de octubre 2010, por Brandon Keim
  • - Imagen: 1) Easter Island moai, 13th-16th century./Flickr, Robert Nyman. 2) Gateway to the royal compound of the 11th Paramount Chief of Tonga, circa 13th century./Thomas Currie.
  • Citas: “Rise and fall of political complexity in island South-East Asia and the Pacific.” By Thomas E. Currie,, Simon J. Greenhill, Russell D. Gray, Toshikazu Hasegawa & Ruth Mace. Nature, Nature, Vol. 467 No. 7317, September 9, 2010. “Political evolution.” By Jared Diamond. Nature, Nature, Vol. 467 No. 7318, September 9, 2010.

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