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» » La rata más grande que jamás haya existido

Hace sólo unos dos mil años, la mayor rata del mundo, con un peso mayor al de un gato común, vivía cerca de lo que hoy día es Timor oriental en el sudeste asiático.

Los restos óseos de estos robustos roedores fueron encontrados en una cueva. En las excavaciones también aparecieron otras 13 especies de roedores, 11 de ellas son nuevas para la ciencia.

Cuando vivía, este roedor gigante pesaba unos 6 kg. Por hacer una comparación, una rata común pesa de media unos 150 gramos. Hoy día, las ratas más grandes pesan alrededor de 2 kg. y viven en las selvas tropicales de Filipinas y Nueva Guinea.

La datación por carbono sugiere que el animal vivió entre 1.000 a 2.000 años atrás, junto con la mayoría de los otros roedores timorenses encontrados durante las excavaciones. Sólo una de las especies más pequeñas se sabe que sobrevive en la actualidad, dicen los investigadores.

"La gente ha vivido en la isla de Timor durante más de 40.000 años y cazaban y comían ratas lo largo de este periodo, pero la extinción no sucedió hasta hace muy poco," afirmó el investigador Ken Aplin de CSIRO, y agregó que la llegada de los humanos a un área no necesariamente ha de significar estas extinciones.

"A gran escala, la tala de bosques para la agricultura, probablemente fue la causa de las extinciones, y esto sólo pudo ser posible tras la introducción de las herramientas de metal," añadió.

Indonesia Oriental es un punto caliente para la evolución de la rata. De hecho, en cada una de las islas del este de Indonesia han evolucionado especies únicas de rata. Aplin también encontró seis nuevas especies de ratas en una cueva en la isla de Flores.

Aunque la mayoría del territorio de Timor hoy es árido, antaño estuvo cubierta por exuberantes selvas tropicales. Aun así, Aplin no descarta encontrar otros "nuevas" criaturas.

"Aunque hoy día queda menos del 15 por ciento de la cubierta forestal original, algunas partes de la isla todavía están densamente arboladas, así que quién sabe lo que puede haber ahí?" señaló Aplin.

Aplin y Kris Helgen de la Smithsonian Institution detallan sus hallazgos en el Boletín del Museo americano de historia natural.

- Referencia: LiveScience.com, 24 de julio 2010
- Imagen: Las hileras de dientes superiores de la especie extinta de rata gigante de Timor (a la izquierda), en comparación con el cráneo de una rata negra (derecha), una de las ratas más comunes, con un peso de alrededor de 150 gramos. El cráneo de rata negra que aquí se muestra mide 35 mm. de largo. Crédito: Ken Aplin, CSIRO.

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Editor del blog Pedro Donaire

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