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Unos peces gigantes, que se alimentaban de plancton, vagaban por los mares prehistóricos hace más de 100 millones de años, antes que fueran exterminados por el mismo evento que acabó con los dinosaurios.

Un equipo internacional, que ha estudiado nuevos fósiles procedentes de Asia, Europa y los EE.UU. revelan una dinastía, hasta ahora desconocida, de peces óseos gigantes comedores de plancton, que llenaban los mares del Jurásico y el Cretácico, entre los 66 a 172 millones de años atrás.

El equipo informó de sus conclusiones el 19 de febrero en Science.

'Los comedores gigantes de plancton gigante de hoy, tal como las ballenas, los tiburones peregrinos y las manta rayas, incluye una larga lista animales vertebrados, por lo que el hecho de que criaturas de este tipo no estavieran en el registro fósil de hace cientos de millones de años, siempre fue un misterio", dijo el Dr. Matt Friedman del Departamento de Ciencias de la Tierra, de la Universidad de Oxford, y autor del informe.

"Estábamos acostumbrados a pensar que el mar estaba libre de 'filtradores' grandes durante la era de los dinosaurios, pero nuestros descubrimientos indican que estaba lleno de peces desempeñando este papel ecológico en los océanos antiguos, de hace más de 100 millones de años".

Varios de los nuevos fósiles más importantes provenían de unos depósitos en Kansas, USA, junto con otros restos, en lugares tan lejanos como Dorset y Kent en el Reino Unido y Japón. Algunos de los miembros de este grupo que se alimenta por filtración, se estima que llegaron hasta 9 metros de largo, un tamaño similar a los modernos gigantes como el tiburón peregrino.

"Una de las razones de que estos peces e pasaran por alto en el registro es la mala identificación de su anatomía", dijo el Dr. Friedman. "En su historia evolutiva, estos peces redujeron la cantidad de hueso de sus esqueletos, probablemente para ahorrar peso, y la consecuencia es que la mayoría de sus partes duras se dispersaron fácilmente después de su muerte. Como resultado, las únicas partes que habitualmente encontramos en el registro fósil son sus bien desarrolladas aletas delanteras.

Con las pocas pistas a seguir, los paleontólogos argumentaban que estas aletas aisladas podían pertenecer a algo así como un pez espada de hoy día. Pero empezó a cambiar cuando algunos de los colegas del Dr. Friedman limpiaron un fósil que consevaba huesos del cráneo junto con las aletas.

El Dr. Friedman relataba: "En lugar de encontrar una cabeza con una espada larga en el hocico y una mandíbula llena de colmillos depredadores, encontramos algo completamente diferente: unas grandes mandíbulas desdentadas en una boca abierta, y unas grandes varillas como barbas dentro de una enorme bóveda branquial, necesaria para filtrar grandes cantidades de diminuto plancton. El equipo denominó a este pez como Bonnerichthys, en honor de la familia de Kansas que descubrió los fósiles.

Peces similares ya eran conocidos, por sus restos en rocas antiguas, pero se creía que fue un breve experimento evolutivo y sin éxito. "Tan pronto como reconocimos que estos animales tenían una historia más larga de lo que había pensado nadie, empecé a examinar las colecciones de los museos y me encontré con más ejemplos que habían sido olvidados o mal identificados, explicó el Dr. Friedman. Tanto los nuevos fósiles, como la revisión de los recogidos anteriormente, aportaron pruebas de que estos peces prosperaron durante millones de años y colonizaron muchas partes del mundo.

Curiosamente, los antepasados de los grandes 'filtradores' modernos, como las ballenas y los tiburones ballena, aparecieron después de la extinción de Bonnerichthys y sus parientes, lo que sugiere que los modernos filtradores evolucionaron para llenar el nicho ecológico dejado por estos comedores de plancton, contemporáneos de los dinosaurios.

El equipo de investigación ha estuvo formado por científicos de la Universidad de Oxford (Reino Unido), la Universidad DePaul, en Chicago (EE.UU.), Fort Hays State University, Kansas (EE.UU.), Universidad de Kansas (EE.UU.), Universidad de Glasgow (Reino Unido), y Triebold Paleontología Inc & Rocky Mountain Dinosaur Centro de Recursos, Colorado (EE.UU.).
.01/03/2010.
- Ilustración de Bonnericthys: Robert Nicholls.

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